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The Great Inca Trail

Choquechaca: An Interlude to the Qhapaq Ñan

Published September 07, 2016 by Nick Stanziano

Day 1
I would have never come up with the crazy idea to hike 2,000 miles on the Qhapaq Ñan without Choquechaca. I first arrived to Choquechaca 12 years ago with just a backpack, exploring Inca trails above Ollantaytambo in route to Machu Picchu...I was just a few years out of university and had moved to the Peruvian Andes for one of life’s grand adventures. Since that time, the pristine valley of Choquechaca, it’s indigenous caretakers and its millennia culture has set me on a personal journey completely distinct from what came before. Now, years later, the extended kin network of the Sinchi and Laucauta family who call Choquechaca home will be my Andean partners during the whole Qhapaq Ñan expedition from this point forward. They will be managing the llama, camp equipment, and walking side by side with me, nearly every day for five months.
My relationship with Valentine, Adrian and Mario, the patriarchs of Choquechaca, as well as their growing brood, started with brief encounters usually with a greeting of warm potatoes when I passed in route to some new exploration in my very early years in Peru...After time, familiarity and consistency between us grew stronger, and we eventually began to build a vision of creating trekking experiences to Machu Picchu centered around them sharing their home, which was along a route that had seen little to no tourism prior -It was project that helped build SA Expeditions as well as provide sustainable and high value tourism income to a region with uneven opportunity. Read more about Nick's ongoing relationship with Choquechaca here.
Four years later, the Choquechaca community and I have embarked on an adventure that takes us to new Inca roads along the Qhapaq Ñan through the whole of Peru. Our ambitions are to expand the model our collaboration has built, establishing world class trekking routes that highlight the local culture and populations - , as we have done in Choquechaca. Read Corey Watt's fascinating account of an expedition to Choquechaca here.
So to begin this three-day series as an interlude to our Qhapaq Ñan expeditions, we will share real time our current expedition to Choquechaca. At the end of day 1, were camped on a stunning Pampa (high plane) at 15,000 feet. Tomorrow, we cross the pass at Halancoma dropping down into an ancient Quenoa forest, before arriving to Choquechaca. We’ve brought some friends along from Lima Tours and we will all be discussing preparations for our Grand Qhapaq Ñan expeditions to come and to be shared with all. Such important preparations require at least three days in the mountains, conferring with each other as well as with the Pachamama (Mother Earth) and Apus (mountain deities).
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Día 1
No habría concebido la loca idea de caminar 3,200 kilómetros en el Qhapaq Ñan sin Choquechaca. Hace 12 años llegué por primera vez a Choquechaca, solo, con una mochila, explorando los caminos Inca por encima de Ollantaytambo, en dirección hacia Machu Picchu. Tenía apenas unos pocos años de haber terminado la universidad y me había mudado a los Andes del Perú para una de las grandes aventuras de mi vida. Desde ese momento, el valle virgen de Choquechaca, los cuidadores indígenas y la cultura milenaria me llevaron por un viaje personal completamente distinto. Hoy, años más tarde, el extenso grupo de las familias Sinchi y Laucauta que llaman a Choquechaca su hogar se han convertido en mis socios andinos durante toda la expedición que realizaremos por el Qhapaq Ñan. Ellos se estarán encargando del grupo de llamas y equipo de campamento y además caminarán a mi lado casi todos los días durante cinco meses.
La relación que tengo con Valentino, Adrian y Mario, los patriarcas de Choquechaca, así como con sus hijos en crecimiento, se inició con breves encuentros acompañados de papas calientes cuando pasaba camino a una nueva exploración por la comunidad en mis primeros años en el Perú. Después de un tiempo, la confianza y la conexión entre nosotros se hizo más fuerte y comenzamos a construir una visión sobre crear experiencias de trekking a Machu Picchu compartiendo el calor de su hogar por una ruta que había visto poco o nada de turismo antes - . Fue este el proyecto que ayudó a construir SA Expeditions, así como proporcionó ingresos con turismo sostenible y de alto valor a una región con oportunidades desiguales. www.saexpeditions.com/…/becoming-part-of-perus-andean-commu…
Cuatro años más tarde, yo y la comunidad Choquechaca nos hemos embarcado en una aventura que nos lleva a nuevos caminos incas a lo largo del Qhapaq Ñan a través de todo el Perú. Nuestras ambiciones son las de ampliar el modelo que SA Expeditions ha construido, establecer rutas de caminatas de clase mundial que engrandecen la cultura y las poblaciones locales - , como lo hemos hecho en Choquechaca. www.saexpeditions.com/…/in-the-kingdom-of-clouds-by-corey-w…
Empezaremos esta serie de expediciones que durarán tres días como un alto a nuestras expediciones por el Qhapaq Ñan la misma que será compartida en tiempo real.
Al final del día 1 hemos acampado en una impresionante pampa a 4,600 m.s.n.m. Mañana, cruzaremos el paso a Halancoma bajando a un bosque antiguo llamado Queñoa antes de llegar a Choquechaca. Hemos traído a algunos amigos de Lima Tours, con quienes vamos a estar trabajando en los preparativos para nuestras expediciones en el gran Qhapaq Ñan que serán compartidas también con todos ustedes. Dichas preparaciones importantes requieren por lo menos tres días en las montañas, conectándose entre sí, tal y como con la Pachamama (Madre Tierra) y Apus (Dios de las montañas).
An indigenous home in Rumira
 
Day 2
Camping at 15,000 feet can be a very cold endeavor. Although in a bit of redemption, when perched at the top of the Andes, you get the first warm rays of the sun before the shaded valleys below. After today’s sunrise defrosting, we made our final ascent to the pass at Hallancoma by 8am, taking in our first views of the long and narrow Choquechaca valley below.
Our friends along for the trip from Lima Tours, and their team leader Diego (who will also be coming along for our two week Qhapaq Ñan expedition in October) are learning this route for the first time and providing important equipment and logistics locally. It has always been the goal to develop this alternative Inca trail to Machu Picchu as something sustainable, beyond the whims of just one organization. Therefore, we are passing on more than a decade of social and logistical work SA Expeditions and myself have reached in order to collaborate as an industry in the promotion of this important cultural and ecological resource. The long term vision has always been to create the economic conditions that allows for the community of Choquechaca to thrive and I believe the collaboration with an organization with the reach and influence of Lima Tours will go a long way towards this goal.
Back on the trail, Valentine Sinchi led the team down the Choquechaca valley from the high pass, explaining the local flora y fauna as we passed through virgin Quenua forests and what seems to be ancient water temples along the river. Valentine has spent his whole life farming potatoes, fava beans and other tubers in these high valleys and there in no one better to have along to unlock the areas secrets than him...He’s learned and evolved into a master facilitator that completely takes you into his magical Andean world. Valentine and I will head the front of the Qhapaq Ñan expeditions together, him serving as our Quechua speaking Andean diplomat as we pass through countless towns and villages during our two thousand mile walk.
After spending the entire late morning and early afternoon descending down the trail, we eventually arrived to the community of Choquechaca. Valentena and Gregoria of the Sinchi Laucauta brood greeted us with a familiar welcome before we settled into a warm lunch on the pampas next to their stone and thatched roof homes. The evening was spent with many from the community and expedition team huddled together in the cook tent reliving the splendor of the day, intermixed with discussion of the Qhapaq Ñan and our next adventures along this ancient road.
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Día 2
Acampar a 4,500 m.s.n.m es una tarea muy difícil. Sin embargo, estar en el tope de los andes permite que lleguen los primeros rayos del sol a nuestra ubicación, incluso mucho antes de que toque la parte baja del valle. Después de que el calor del sol derrita el hielo, empezamos el ascenso final hasta el paso de Hallancoma llegando alrededor de las ocho de la mañana. Es aquí desde donde tuvimos nuestra primera vista del largo y estrecho valle de Choquechaca.
Nuestros amigos de Lima Tours y Diego, su jefe de equipo - quien también estará con nosotros a lo largo de las dos semanas de expedición Qhapaq Ñan que realizaremos en octubre - están realizando esta ruta por primera vez, aportando suministro de equipos y logística importante a nivel local. El objetivo siempre ha sido desarrollar este camino Inca alternativo hacia Machu Picchu como algo sostenible, más allá de los deseos de una sola organización. Hemos realizado por más de una década trabajo social y logístico. SA Expeditions y yo hemos llegado con el fin de colaborar con la industria en la promoción de este importante recurso cultural y ecológico. La visión a largo plazo siempre ha sido la creación de las condiciones económicas necesarias que permitan a la comunidad de Choquechaca prosperar. Es por esto que creo el trabajo y colaboración con una organización con el alcance y la influencia que tiene Lima Tours permitirá recorrer este largo camino para cumplir este objetivo.
Volviendo a la expedición, Valentino Sinchi dirigió al equipo hacia el valle de la Choquechaca desde el paso alto, explicando la flora y fauna que íbamos encontrando en el lugar. Pasamos a través de bosques vírgenes de Quenua y lo que parece ser templos antiguos de agua a lo largo del río. Valentino ha pasado toda su vida en estos altos valles cultivando papas, habas y otros tubérculos y nadie mejor que él para que nos acompañe a conocer los secretos de este valle. Ha aprendido y evolucionado hasta convertirse en un conocedor que te lleva por completo hacia el mundo mágico andino. Valentino estará al frente de las expediciones que realizaremos por el Qhapaq Ñan, él nos apoyará con su conocimiento en quechua a medida que pasamos por innumerables ciudades y pueblos durante nuestra caminata de 3,200 kilómetros.
Luego de casi media mañana y parte de la tarde descendiendo por el camino finalmente llegamos a la comunidad de Choquechaca. Valentina y Gregoria, miembros del clan Sinchi y Laucauta nos recibieron con una gran hospitalidad antes de que nos alistáramos para el almuerzo caliente, el mismo que tuvimos en la pampa al lado de sus casas de piedra y techos de paja. La velada transcurrió con el grupo de la comunidad y nuestro equipo de expedición juntos en la carpa de la cocina donde pudimos revivir el increíble día, con la discusión del Qhapaq Ñan y nuestras próximas aventuras a lo largo de este gran camino antiguo.

Diego taking in the energy of the Andes
Diego taking in the energy of the Andes.


 
Day 3
Our final morning of this trek was spent relaxing on the pampa at Choquechaca and visiting with Gregoria and Valentena, learning about the indigenous textiles of their home. One of the key pillars of value that visitors bring to the women of the community is through the purchase of these beautiful works of art made from the wool of alpaca and llama. The final morning of the trek is also a time when visitors learn about customs in Choquechaca and visit the home of Adrian and Dorotea, understanding the daily rhythms of life in the high Andes. Today, though, was busy with introductions of our friends from Lima Tours and dissecting the meaning of the textiles on display.
The trek down from Choquechaca to the Inca ruins at Pumamarka in the early afternoon only takes a few hours and passes by restored water canals going back centuries. After a walk that continues to amaze in its beauty and history, we were arriving to the end of the expedition, which this time finishes at the home of Valentine and Teofela Sinchi below the ruins for a lunch of Cuy (Guinea pig), potatoes and Chicha (corn beer). Flávio, our chef on the trek, combined kitchens with Teofela, cooking for a crowd that reached nearly twenty locals and visitors. Valentine busied himself setting up wooden seats with llama hide for cushions and I helped him get the radio set-up where we listened to traditional Huayno music and all sipped on local corn brew as the light faded.
On these final moments reflecting on the adventure of the days prior and the many journeys of years past with the Sinchi’s, I can’t help feel extremely grateful for the partnership that has developed here. My mind now is beginning to shift towards the long walk on the Qhapaq Ñan in more remote and distant lands to the north...And I’m again comforted that this next great journey will be traveled with my old friends from Choquechaca. ___________________
Día 3
En la ultima mañana de este viaje aprovechamos el tiempo y nos relajamos en la pampa de Choquechaca. Visitamos a Gregoria y Valentina quienes nos enseñaron sobre los textiles indígenas, hermosas obras de arte hechas por mujeres a base de lana de alpaca y llama, siendo uno de los pilares fundamentales que generan valor y que los visitantes a esta comunidad compran. El final de la mañana es momento también para que los visitantes aprendan sobre las costumbres en Choquechaca visitando la casa de Adrián y Dorotea, pudiendo así comprender los ritmos diarios de la vida en las alturas de los Andes. Hoy, sin embargo, durante este tiempo, escuchamos la presentación personal de cada uno de nuestros amigos de Lima Tours y dialogamos sobre el significado de los tejidos expuestos.
Por la tarde dejamos Choquechaca, tomamos el camino hacia abajo, en dirección a las ruinas incas en Pumamarka, camino que sólo toma un par de horas y pasa por los canales de agua que se remonta a siglos atrás. Después de un paseo que continúa sorprendiendo por su belleza e historia, estábamos llegando al final de la expedición. Esta vez termina en la casa de Valentine y Teofila Sinchi con un almuerzo de cuy (conejillo de Indias), papas y chicha (cerveza de maíz). Flavio, el chef en la expedición, acompañado de Teofila, cocinan para una multitud que llegó -aproximadamente veinte locales y visitantes-. Valentino creó asientos de madera con piel de llama mientras le ayudo a conseguir la emisora de radio en donde se escucha música tradicional -huayno- mientras todos beben chicha de jora que se terminó en un dos por tres.
En estos momentos finales que reflejan la aventura de los últimos días y los viajes anteriores en los últimos años con la familia Sinchi, no puedo evitar sentirme muy agradecido por trabajo que se ha desarrollado en este lugar. Mi mente ahora comienza a pensar sobre el largo paseo por el Qhapaq Ñan en las tierras más remotas y lejanas al norte... Y nuevamente puedo decir que estoy feliz de que este próximo gran viaje será realizado también con mis viejos amigos de Choquechaca.
 
 
Valentine and Nick trading outfits for a moment

Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions