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The Great Inca Trail

The Journey on the Great Inca Trail Begins

Published May 04, 2017 by Nick Stanziano

Secondary Categories: Founder

April 12 - Day 1
We’ve arrived to Cuenca, Ecuador, our staging ground to prepare for our 2,000 mile expedition on the Great Inca Trail to Cusco, Peru. The team has settled into Hostal Maconda, a quaint colonial house which has become temporary headquarters for final preparations. It’s been two days of meetings with local explorers, officials and last minute equipment checks.
Flavio, the team cook and our support team of Valentin and Alipio have been scouring the local markets, stocking up on supplies to make sure we have at least a week of nutritious food for the walk ahead. They have come from the heartland of the Inca empire in Cusco, Peru, traveling for the first time by airplane to the northern reaches of Inca domination in modern day Ecuador. When the Inca king Huayna Qhapaq established a Northern capital in nearby Tumebamba, it brought populations, architecture, religion and the Quechua language from the Inca spiritual capital of Cusco. Our Cusco team brings a Quechua (native Andean language) dialect rarely heard since the Incas conquered the region 500 years ago.
Flavio, Valentin and Alipio are a fine tuned, mountain camp machine. Not only did they traverse 700 miles of Inca roads last year with John and myself in preparation, but they have been managing trekking camps on trails leading to Machu Picchu for more than a decade. They will move our animals and equipment for weeks on end, ensuring were fed and have a dry place to work and sleep. I can’t help but imagine that Flavio, Valentine and Alipio might just be the first indigenous cusquenos to walk the northern Inca trails in Ecuador for half a millennia. Only this time around, the Cusquenos aren’t coming with armies to invade, but instead with backpacks and goodwill to help reconstruct an empire through its roads.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
14 de Abril - Día 1
Estamos en Cuenca, Ecuador. Aquí nos preparamos para la expedición de 3,200 kilómetros por el gran camino inca que culminará en Cusco, Perú. Nos hemos instalado en el hostal Maconda, una pintoresca casa colonial que se ha convertido en sede temporal para los últimos preparativos antes de iniciar la expedición. Han sido dos días de reuniones con exploradores locales y funcionarios, así como también de control y revisión de los equipos de montaña.
Flavio, el cocinero del equipo, junto a Valentin y Alipio, nuestro gran apoyo en esta expedición, han recorrido los mercados locales para abastecerse de suministros y así asegurar de que tenemos por lo menos una semana de ingredientes nutritivos para la preparación de alimentos durante la expedición. Ellos viajaron por primera vez en avión desde el corazón del imperio Inca Cusco, Perú, hacia la parte norte de Ecuador, que en el pasado fue de dominio inca. Cuando el Inca Huayna Qhapaq estableció una capital en el norte, cerca de Tomebamba, Ecuador, se establecieron también poblaciones, religión, arquitectura y el idioma quechua que fue llevado desde la capital espiritual Inca del Cusco. Nuestro equipo de Cusco trae un dialecto quechua raramente escuchado desde que los Incas conquistaron la región hace 500 años.
Flavio, Valentine y Alipio son una máquina de campamento de montaña bien afinada. No sólo atravesaron el año pasado junto a mí y John 1,100 kilómetros de caminos incas como entrenamiento para esta gran expedición, si no también han estado operando por más de una década campamentos y caminatas en senderos que conducen a Machu Picchu. Ellos estarán a cargo de nuestros animales y equipo durante semanas, asegurando todos los cuidados necesarios, que estén alimentados y que tengan un lugar adecuado para dormir. No puedo dejar de pensar que Flavio, Valentin y Alipio podrían ser los primeros indígenas cusqueños en caminar por los senderos del norte del Ecuador en casi medio milenio. Sin embargo, esta vez los cusqueños no vienen con ejércitos para invadir pueblos sino con mochilas y buena voluntad para ayudar a reconstruir un imperio a través de sus carreteras.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Flavio and Valentin stare in amazement on the tarmac at the Lima airport.
Flavio y Valentin observando con asombro la pista de aterrizaje en el aeropuerto de Lima.

 

Flavio Paucar, our cook, stocking up with food for the first leg of the expedition.
Flavio Paucar, nuestro cocinero, comprando ingredientes para el primer tramo de la expedición.

 

Nick signing documents with local officials in Cuenca to request formal support for the Ecuador section of the trail.
Nick firmando documentos en Cuenca para solicitar apoyo formal en la parte Ecuatoriana del sendero.

 

The team listening to a local informant on he direction and location of the Inca trails in the Cuenca region.
El equipo escuchando a un informante local sobre la dirección y ubicación de los senderos incaicos en la región de Cuenca.

 

Nick and John doing an interview with the ministry of tourism in Cuenca at Hotel Maconda.
Nick y John en una entrevista con el ministerio de turismo en Cuenca, en el Hotel Maconda.


April 13 - Day 2
We departed our makeshift headquarters at Hostal Maconda, saying our goodbye’s with a loaded up van in route to the start of the trek in the village of Achupallas. For most of the morning, we winded our way through the outskirts of Cuenca until pavement turned to dirt and we eventually arrived to the tiny campesino village that will serve as our starting point for our march south to Cusco.
Almost like clockwork, Lucho our local handler in town, who will also walk with us for the first two days, greeted us with a big smile and quickly brought us to the village school whose flat and grassy field will serve as a perfect camp spot. Although in contrast to such efficiency on arrival, we soon discovered that our communal cooking and dinning tent the team had brought all the way from Cusco was the wrong one...It looked similar, but what should have been a 6x12 rectangle tent, was actually a 6x6 square tent. If there was ever a rookie move in camping - it would be not testing the tent out before the trip. So it looks like for the time being, we're squeezing in six grown men in a 6x6 space to cook and have dinner. At least it will be warm.
A more serious situation to overcome would be if the four cargo horses we arranged to purchase in town, who will be with us for at least the first three weeks of the hike, were not healthy and of size to handle a 120 pound load for hundreds of miles. So when we finally got to confirm our new animal team can in fact do the job, our self confidence bounced right back after the tent snafu. Now it’s time to get our legs ready, have a good night sleep and start our 2000 mile walk on the Great Inca Trail first thing tomorrow morning.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
13 de Abril - Día 2
Hoy partimos desde el hostal Maconda, lugar que nos sirvió de sede improvisada en estos últimos dos días, en dirección al punto de inicio de esta gran expedición, el pueblo de Achupallas, en una furgoneta cargada de equipos y objetos necesarios. Durante la mayor parte de la mañana avanzamos por la carretera pavimentada de Cuenca para luego terminar en un camino de tierra y llegar a este pequeño pueblo desde donde partiremos en dirección al sur, hacia Cusco.
Casi como un reloj, y muy puntualmente, Lucho, nuestro referente en el pueblo y quien también caminara con nosotros los primeros dos días de la expedición, nos dio la bienvenida con una enorme sonrisa y rápidamente nos trajo a la escuela de la comunidad, cuyo plano campo cubierto de hierba servirá como un perfecto lugar para acampar. En contraste con la organizada y bien planeada llegada al lugar descubrimos que la tienda que servirá como comedor y cocina comunitaria para todo el equipo, la cual fue traída desde Cusco, tiene el tamaño equivocado… se veía muy similar, pero lo que debería haber sido una tienda rectangular de 6x12 pies es en realidad una tienda cuadrada de 6x6 pies. Podemos decir que este fue, de todas maneras, un movimiento novato en la expedición ya que se debió probar la tienda antes del viaje. Es por esto que seis hombres adultos estuvimos apretados en un espacio pequeño en donde se cocinó y se sirvió cena. Si vemos el lado positivo, no tuvimos mucho frío y logramos mantener el calor.
Una situación más seria de superar hubiera sido si los cuatro caballos de carga que compramos en la ciudad no hubieran estado bien de salud o no cuenten con el tamaño correcto para manejar una carga de cincuenta kilos por cientos de kilómetros. Estos animales estarán con nosotros por lo menos durante las primeras tres semanas de la caminata, así que cuando finalmente llegamos a confirmar la compra y confirmar que tendremos el apoyo de este nuevo equipo, recuperamos la confianza en nosotros mismos luego del pequeño error con la tienda de montaña. Es hora de alistarnos, descansar bien esta noche, preparar nuestras piernas y comenzar mañana a primera hora la caminata de 3,200 kilómetros en el Gran Camino Inca.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Camp Achupallas. The Great Inca Trail south goes right through the "v" shaped valley in the background.
Campamento en Achupallas. El Gran Camino Inca va en dirección sur por la "V" que se observa en el valle ubicado al fondo de la foto.

 

The permanent expedition team at camp in Achupallas. from right to left: John Leivers, Nick Stanziano, Flavio Paucar, Alipio Flores, Valentin Sinchi.
Nuestro equipo en el campamento ubicado en Achupallas. De iziquierda a derecha John Leivers, Nick Stanziano, Flavio Paucar, Alipio Flores, Valentin Sinchi.

 

The Cusqueños making custom netted bags for the animal cargo.
Los cusqueños elaborando bolsas personalizadas para los animales de carga.

 

The main square at Achupallas.
Plaza principal en Achupallas.

 

Camp Achupallas. The Great Inca Trail south goes right through the "v" shaped valley in the background.
Campamento en Achupallas. El Gran Camino Inca va en dirección sur por la "V" que se observa en el valle ubicado al fondo de la foto.

 

Our communal tent.
Nuestra tienda de montaña compartida.


April 14 - Day 3
Our first day out the shoot was wet and cold, ascending from Achupallas to the pass at Tres Cruces, before descending 90 minutes to a pampa (flat clearing) at Chacabamba to camp. We covered 14 miles which is unusual for the first day, as typically everyone including the animals are a little slower. Today though we didn’t have much choice as Chacabamba is the first suitable place to camp after midday from Achupallas.
The horses and arrieros (support team) went by the contemporary walking path that’s in much better shape that the Inca trail. The Inca road has weathered centuries of storms and steep cliffs, with major parts washed out. John though, followed the Inca road and reckons he was in mud or water for 80% of the time.
John is charged with doing a complete GPS tracking and survey of the entire 2,000 miles, so we can analyze and piece together as a team, what was the Great Inca Trail. It was a road that was like the spinal cord of an entire Andean transportation network called the Qhapaq Ñan. The whole Qhapaq Ñan spans 6 Andean countries and 30,000 miles and became the largest UNESCO world heritage site in 2014. Even with this recognition, there is still significant sections, hundreds and thousands of miles long that have not been totally mapped. We hope the critical data John is collecting, that will eventually be in the public domain, will be a step forward in it’s understanding.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
14 de Abril – Día 3
El clima del primer día de caminata cuesta arriba desde Achupallas hasta el paso Tres Cruces presentó mucho frio y lluvia. Luego empezamos a descender por aproximadamente noventa minutos hacia una explanada ubicada en Chacabamba que nos sirve de locación para acampar. Hemos cubierto a un ritmo lento solo veintidós kilómetros, sin embargo, tuvimos que parar y acampar en Chacabamba por ser la única y buena opción para pasar la noche.
Los arrieros y los caballos tuvieron que caminar por un moderno camino paralelo al Gran Camino Inca, ya que se encontraba en mejor estado. El Gran Camino Inca que ha resistido siglos de tormentas ahora presenta acantilados escarpados y con tramos que prácticamente han desaparecido. Sin embargo, John, quien caminó por todo el trecho de este Gran Camino Inca llegó a la conclusión de que podíamos encontrarlo en un 80% debajo de todo el lodo y el agua que se generó por la lluvia.
John está a cargo de hacer un seguimiento de los 3,200 kilómetros de recorrido del camino con un GPS para así poder canalizar la información con el equipo y asegurar que efectivamente es el Gran Camino Inca. Este Gran Camino Inca fue la médula espinal de toda una red de transporte andina llamada Qhapaq Ñan. Todo el Qhapaq Ñan abarca seis países andinos, 48 000 kilómetros y se convirtió en el mayor patrimonio mundial de la UNESCO en 2014. A pesar de este reconocimiento y de todos los estudios realizados hasta la fecha todavía hay secciones significativas, cientos y miles de kilómetros de largo, que no han sido totalmente mapeados. Esperamos que los datos trascendentales que John está recopilando, los cuales pasarán a ser de dominio público, sean un aporte significativo para su estudio.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions

Leaving Achupallas on the Inca Trail




April 15 - Day 4
The rains gave us a bit more mercy today as we walked all morning on a 20 foot wide Inca road towards the most important Inca site in Ecuador...Ingapirca. The circular temple, with high quality Inca stones sits atop the middle of a valley of green pastures as far as the eye can see. It was a nice prize after two long days of adjusting to the trek.
The Inca Tupac Yupanqui expanded into southern Ecuador, building the Great Inca road to accommodate armies and populations from the south to battle with the Cañari who controlled the region, and who resided in Ingapirca before the Inca’s. The wars against the Cañari lasted into the reign of Huayna Capac (son of Tupac Yupanqui) in the early 1500’s, before a delicate conquest was finally achieved, with the Cañari retaining much of their rights to practice their own customs and religion.
When Huayna Capac died in 1525, his two sons, Atahualpa based at Tumebamba (modern day Cuenca, Ecuador) and Huascar based in Cusco, engage in a bloody civil war. The Cañari who allied with Huascar, sacked Tumebamba, before Atahualpa wins a few key battles and embarks on a ruthless siege against anyone and everything that threatened his control.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
15 de Abril – Día 4
Hoy, con un clima con menos lluvia, caminamos toda la mañana por un tramo de seis metros de ancho sobre el Gran Camino Inca hacia el sitio más importante de esta red en Ecuador, Ingapirca. Un templo circular con piedras muy bien trabajadas por los Incas se encuentra a lo alto del centro de un valle, rodeado de verdes pastizales que se logran ver en todo el horizonte. Fue como un premio, el mismo que esperábamos después de dos largos días adaptándonos a la caminata.
El Inca Túpac Yupanqui expandió el imperio en dirección hacia el sur de Ecuador, construyendo el Gran Camino Inca para acomodar a las poblaciones y tropas del sur para batallar contra los Cañari, quienes controlaban la región y habitaban en Ingapirca antes de los Incas. La guerra contra los Cañari se dio durante la época de control de Huayna Capac (hijo de Tupac Yupanqui) en los inicios del año 1500 y a pesar de la conquista de los Incas, la población de Cañari pudo mantener el derecho de practicar sus costumbres y religiones. Cuando Huayna Capac murió en 1525, sus dos hijos, Atahualpa, que vivía en Tomebamba (hoy Cuenca, Ecuador) y Huáscar, en Cusco, se enfrentaron en una sangrienta guerra. Los Cañari, quienes se aliaron con Huáscar, saquearon Tomebamba antes de que Atahualpa gane algunas batallas claves y se embarque en un asedio despiadado contra cualquier persona y todo lo que amenazaba su control.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Ingapirca, Ecuador

 

Ingapirca, Ecuador

 

The Great Inca Trail between Achupallas and Ingapirca, Ecuador.
El Gran Camino Inca, entre Achupallas e Ingapirca, Ecuador.

 

The Great Inca Trail in route to Ingapirca.
El Gran Camino Inca, camino hacia Ingapirca.

 

The main temple at Ingapirca.
Templo principal en Ingapirca.

 

The view from the top of the main temple.
Vista desde lo alto del templo principal.


April 16 - Day 5
Today's being Easter Sunday, Valentin led us in a traditional Andean ceremony, paying tribute to the Pachamama (Mother Earth) and Los Apus (Mountain Deities). While we were camped in view of the catholic church as parishioners attended Easter mass, we proceeded with our pagan (term related the belief in animism, not the Christian definition in the worship of a devil) ritual wrapping coca leaf in Alpaca fat, offered to the earth. It’s a very important practice for the Cusqueños and becoming important for us all, as we reflect on the power that nature will have over us in the ensuing months, walking to Cusco.
From Ingapirca, where Atalhuapa’s northern capital at Tomebamba was located, it is two full days of trekking to get to Cuenca. Today Cuenca is a city of nearly 700,000 people, requiring some precise navigation to find a suitable path, which we hope we can follow for the most part along the Great Inca Trail. There are many a main boulevards in the small and large towns we pass with names like “Caminos Del Inca” (Inca Road) or “Huayna Capac” which are essentially the Great Inca Road, built over with asphalt and stop lights.
The route out of Ingapirca took a straight line on older dirt roads to the exact spot on the Canar River where the old Inca, Colonial and now modern bridge stands. Because of the efficiency of our path and alignment with the Inca bridge, we are confident that we were on the Great Inca Road for most of the morning. From the river, we headed towards Charon Ventanas on the old, defunct rail line, before dropping to the town of Biblian, where were camp at the local fire station, which provides security for the animals and flushed toilets.
Nick Stanziano Chief Supervisor SA Expeditions
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16 Abril - Día 5
Hoy, Domingo de Pascua, Valentín realizó una ceremonia tradicional andina que rinde homenaje a la Pachamama (Madre tierra) y a los Apus (Deidades de las montañas), una práctica muy importante para los cusqueños y que se hace importante para todos los involucrados en la expedición a medida que reflexionamos sobre el poder que la naturaleza tendrá sobre nosotros en los meses que durará la caminata en dirección a Cusco. Mientras nos encontrábamos en el campamento realizando la ceremonia pagana, considerado el punto de vista animista podíamos observar la iglesia y a los feligreses que llegaban para asistir a la misa de pascua.
Llegar a Cuenca desde Ingapirca, donde se ubicada Tomebamba, la capital norteña que estuvo bajo dominio de Atahualpa, se necesitan dos días completos de caminata. Cuenca es hoy una ciudad de casi 700,000 habitantes, por lo que usaremos tecnología de navegación para encontrar el camino correcto esperando poder encontrar en mayor parte el Gran Camino Inca. Hay muchos bulevares en los pueblos pequeños y grandes que hemos ido atravesando conforme avanzamos en la expedición, los cuales tiene nombres como "Caminos Del Inca" o "Huayna Capac", que son parte del Gran Camino Inca, construido con asfalto y señales de pare.
La ruta de salida de Ingapirca la trazamos en línea recta sobre un camino antiguo que nos llevó a un puente colonial inca ahora modernizado, por donde debajo cruza el río de Canar. Debido a la precisión en este tramo durante la caminata y la alineación con el puente Inca, podemos estar seguros de que estuvimos en el Gran Camino Inca durante la mayor parte de la mañana. Desde el río, nos dirigimos hacia Charon Ventanas por la antigua línea de ferrocarril ahora en desuso, antes de arribar a la ciudad de Biblián, donde acampamos en la estación de bomberos de la localidad que proporciona seguridad para los animales y la posibilidad de usar servicios higiénicos con inodoros.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Our camp for the night of April 16.
Lugar donde acampamos la noche del 16 de Abril.

 

The crossing at the Canar river. You can see three bridges dating from the Incas ( the base at least) to modern times.
Puentes en el rio Canar. Se puede observar los tres puentes, contruidos por los incas y nuevas civilizaciones.

 

The team with the Bomberos en Biblian.
El equipo junto a los bomberos de Biblian.

 

Valentin giving payment to the Pachamama and Los Apus.
Valentin realizando la ceremonia de pago a la tierra.


April 17 - Day 6
Ecuador has gone through major economic and societal shifts in the last 50 years. What was a primarily rural population dependent upon agriculture, has become an economy diversified into petroleum, aquaculture and manufacturing. It’s one million citizens who live abroad, contribute nearly 700 million dollars in foreign remittances to an economy that has used the greenback as their principal currency since 2001. The corresponding changes in land use due to such shifts, also mean significant changes in how rural communities organize and see themselves.
In contrast to Peru, many of Ecuador’s rural communities are dotted with big, modern homes and SUV’s. The use of more antiquated transportation and communication networks, like the Qhapaq Nañ have nearly disappeared. This makes hunting for and walking along the The Great Inca Trail a bit more challenging in Ecuador, having to spend more time looking for remnants and walking more on modern roads.
Today was a day in which all these factors came into play, as we walked 27 miles over 12 hours, arriving and walking through Cuenca during our long march south towards the Peruvian border and beyond. It was a day where fences and modernity reminded us how distant contemporary society is from the Inca and colonial past. Nonetheless, tomorrow our determination to resurrect history will take us to the northern Inca capital of Tomebamba, which modern day Cuenca now surrounds, while at the same time giving our horses and support team a needed rest after such a punishing day.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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17 Abril - Día 6
Ecuador ha pasado por importantes cambios económicos y sociales en los últimos cincuenta años. Lo que era una población, en gran parte rural, que dependía de la agricultura ahora es una economía diversificada entre la actividades como la agricultura, el petróleo y la manufactura. Asimismo, un millón de ecuatorianos que viven en el extranjero aportan cerca de 700 millones de dólares en remesas a la economía de este país, el que utiliza el dólar como única moneda desde el año 2001. Esto dio lugar a un gran cambio en el uso de las tierras de cultivo, así como en la organización y visión en las comunidades rurales respecto a años pasados.
A diferencia de Perú, muchas de las comunidades rurales en Ecuador presentan grandes casas y modernas camionetas. La red de caminos antiguos que sirvieron para el transporte y comunicación en el pasado, como el Qhapaq Nañ, casi no se utiliza. Las características que encontramos en las comunidades de Ecuador actualmente hacen que tengamos que caminar más sobre tramos modernos y que tengamos que invertir más tiempo buscando el Gran Camino Inca, lo que acrecentó el grado de dificultad en la expedición.
Hoy caminamos cuarenta y tres kilómetros en 12 horas. Llegamos a Cuenca y caminamos en dirección al sur hacia la frontera peruana, cruzando las calles de esta ciudad. Fue un día en el que las cercas y las construcciones modernas nos recordaron lo diferente que es la sociedad contemporánea al pasado incaico y colonial. Sin embargo, las ganas de resucitar la historia nos llevarán a la capital inca del norte de Tomebamba, la cual está rodeada por Cuenta, mientras da a nuestros caballos y al equipo el descanso necesario después de un día tan arduo.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

John with the horses.
John con los caballos.

 

The horses and team making our way through Cuenca.
El equipo y los caballos cruzando las calles de Cuenca.


April 18 - Day 7
Atalhualpa was the illegitimate son of Huayna Capac, spending much of his life in the northern capital of Tomebamba. He grew up watching his father extend the empire northward from Cusco, instilling deep loyalty from the fierce armies of the north and their battle hardened general Ruminahui. This, combined with Atalhuapa’s fevered zeal of power and conquest was enough to challenge his half-brother Huascar for the crown.


Huascar the legitimate son, spent most of his life in Cusco, a part of the empire that was generally pacified by the early 16th century. While he would have been the rightful heir, the great expanse of an empire, from central Argentina to southern Colombia, meant that maintaining control over the millions of subjects was not an easy task.
Political power laid within the high priests and royal panacas (royal kinship group), who had their own interest and rivalries. When Huayna Capac died in 1525, both brothers tested and demanded loyalty from these royal classes, setting the stage for a civil war that would see entire panacas exterminated and leave an empire in chaos.
Nick Stanziano Chief Supervisor SA Expeditions __________________
18 de Abril – Día 8
Atalhualpa, quien fue el hijo ilegítimo de Huayna Cápac, estuvo gran parte de su vida emplazado en la capital norteña de Tomebamba. Creció viendo cómo su padre extendía el imperio desde Cusco en dirección al norte de la mano con una profunda lealtad de parte de los miembros del ejército y del general Ruminahui. Las vehementes ganas de poder y conquista de Atalhuapa junto a lo mencionado fueron suficientes para desafiar a su medio hermano Huáscar por la obtención de la corona.
Por otro lado, Huáscar, el hijo legítimo de Huayna Cápac, pasó la mayor parte de su vida en Cusco, una parte del imperio bastante pacifica al inicio del siglo XVI. Si bien Huáscar fue el legítimo heredero de la corona, la gran expansión del imperio Inca que iba desde Argentina hasta el sur de Colombia y el control sobre la gran cantidad de personas involucradas no era una tarea fácil de realizar.
Los sacerdotes y panacas del imperio incaico tenían poderes políticos, propios intereses y fuertes rivales. Cuando Huayna Cápac murió en 1525, ambos hermanos probaron y exigieron la lealtad de todas las personas de clase alta del imperio, preparando el terreno para una guerra civil que vería panacas enteras exterminadas y dejaría un imperio sumergido en completo caos.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions
Foundations of Tomebamba with modern apartments in the background. Muros de piedra en Tomebamba y en la parte posterior se obsevan edificaciones modernas.
 
Huayna Capac depicted by Guaman Poma de Ayala in the 16th century.
Representación de Huayna Capác realizada por Guamán Poma de Ayala, siglo XVI.
 
The layout of Tomebamba left and Cusco on the right. Tomebamba had many characteristics common with Cusco by design.
Plano de Tomebamba a la izquierda y Cusco a la derecho. Ambos comparten muchas características en sus diseños.
 
What's left of Tomebamba on a hill overlooking Cuenca

April 19 – Day 8 We left Cuenca, navigating the horses through morning traffic, going south in a valley towards Tarqui and continuing to Cumbe. This was a start to a long day on highways getting out of the city. By the time we arrived to Cumbe in mid-afternoon, it was raining hard as it has nearly every afternoon. We were on the hunt for the community president [spanish translation - Presidente de Junta de la Parroquia Cumbe] to make a formal introduction, secure a good camp and maybe even get a local guide for the following day. We eventually found our man, did the necessary formalities, and were taken to covered hut in the middle of the town’s corn fields...Considering the rain, the later afternoon hour and a limping horse, our refuge was a beautiful sight to see. I still have a vision of Flavio’s big smile upon setting his eyes on camp. The limping horse was happy too, he went right for the tallest grass and ate incessantly for hours. Maintaining the health of the horses is a top priority. We need them to make it at least another 250 miles to the Peruvian border, so were extremely alert to any concerning signs. Valentine, with his mix of traditional Andean medicine and improvisation, decided that urinating on the horse’s foot could help with any infection. I’ve seen Valentine wisdom using traditional medicine over the years walking the Andes with him, so I’m holding out that this time around he proves right. Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions ______________________ 19 de Abril – Día 8 Hoy por la mañana partimos desde Cuenca en dirección sur dirigiendo a los caballos entre el tráfico de la ciudad, entre un valle hacia Tarqui y continuando hacia Cumbe, marcando así el comienzo de un largo día caminando sobre las autopistas de la ciudad. A mitad de la tarde cuando llegamos a Cumbe estaba lloviendo a cántaros como la mayoría de los días durante la expedición. Lo primero que hicimos al llegar al pueblo fue buscar al presidente de la comunidad también conocido como presidente de la junta de la parroquia de Cumbe, para hacer una presentación formal e intentar asegurar un buen lugar para acampar y tal vez incluso conseguir un guía local para el día siguiente. Finalmente encontramos a la persona que estábamos buscando, hicimos las gestiones necesarias y nos llevaron a una cabaña techada en medio de los campos de maíz de la ciudad. Si consideramos la lluvia, la hora y que uno de nuestros caballos estaba cojeando, el poder observar el refugio fue un privilegio. Recuerdo la gran sonrisa de Flavio al llegar a la cabaña y el caballo que estaba cojeando también era feliz, dirigió su atención a los pastizales y comió incesantemente durante horas. La salud de los caballos es una prioridad para nosotros por lo que hemos estado extremadamente alertas a cualquier indicio desfavorable. Necesitamos que cubran por lo menos 400 kilómetros más en dirección a la frontera peruana. Valentín decidió orinar en la pata del caballo para ayudar a contrarrestar cualquier infección. Esta fue una decisión que tomó por una mezcla de experiencia en medicina tradicional andina e improvisación. Durante los años que he caminado junto a Valentín por medio de los andes he podido observar el uso de esta medicina tradicional y es por eso que confío que está haciendo lo correcto. Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

 

Nick and John discussing the route.
Nick y John conversando sobre la ruta.

 

Our camp for the night at the town of Cumbe.
Lugar donde pasaremos la noche en el pueblo de Cumbe.

 

The team leaving Cuenca in valley towards Tarqui.
El equipo saliendo de Cuenca hacia Tarqui.


April 20 – Day 9
The town of Cumbe really came through as a local guide showed up promptly at 7am to show us the way to the Qhapaq Ñan. The guide also brought along two photographers to take pictures and video of the rare event for their community who is trying to use the Inca road in the area to promote tourism.
The Great Inca Trail above Cumbre runs along the crests of the mountains, where we caught a few decent sections as we climbed into the rain and mud of the cloud forest. The Inca road eventually meets up with the asphalt highway at the summit, where we had to walk the pavement until kilometer 49, at the turnoff to Shiña. When we arrived to the junction at 3pm, we decided to inquire about camping with the eclectic wood cabin-ish buildings, that served as a roadside stop. It turned out they had a covered woodworking shop, complete with a fireplace that served as an ideal place for the tents.
The extended family that lives here, are incredibly kind, helping us find pasture for the horses and offering us firewood to keep warm. They even had fresh artisan cheese from their cows and a trout pond, both of which bought and had for dinner. When the fire eventually warmed up, they came and shared the evening, curious about our journey. They asked about Peru, marveled at our equipment and inquired on a few occasions if we were getting paid to do such a thing. Warming in front of a fire on a cold rainy night reminds you of the fundamentals of the human experience we all share.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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20 de Abril – Día 9
Hoy, a las 7 de la mañana, llegó al campamento un guía de la localidad quien nos enseñó el camino correcto al Qhapaq Ñan. El guía vino acompañado con dos fotógrafos quienes tomaron fotos y filmaron el extraño acontecimiento que se vivía en la comunidad… un equipo de personas junto a unos caballos explorando el área y camino inca para promover el turismo.
Pudimos encontrar algunas secciones decentes del Camino Inca mientras ascendíamos en medio del bosque, la lluvia, niebla y barro hacia las crestas de las montañas por encima de Cumbre. En un punto, el Camino Inca se encontró con una moderna carretera de asfalto por donde tuvimos que transitar hasta el kilómetro 49, en el desvío a Shiña. A las 3 de la tarde, cuando llegamos a la intersección, decidimos preguntar sobre algún posible lugar donde acampar a las personas que se encontraban en una construcción sobre la carretera bastante ecléctica - a base de madera parecida a una cabina - que servía como un punto de parada para los conductores. Resultó que tenían un espacio de trabajo para carpintería cubierto con un techo y hasta una chimenea, lo que serviría como un lugar ideal para ubicar nuestro campamento.
En este lugar vive una extensa familia increíblemente amable. Ellos nos ayudaron a encontrar pastizales para los caballos y nos ofrecieron leña para mantener el calor. Tenían queso fresco artesanal hecho de la leche de las vacas que cuidan y un estanque de truchas. Compramos estos alimentos para poder servirlos en la cena. Cuando el fuego finalmente prendió, vinieron y compartieron con nosotros toda la tarde, curiosos acerca de nuestro viaje. Se maravillaron de nuestro equipo y preguntaron sobre Perú y en algunas ocasiones si nos estaban pagando por hacer esta expedición. Al poder disfrutar de un lugar en donde podemos abrigarnos con el calor del fuego en una noche fría de mucha lluvia nos hace pensar que aunque todos tenemos costumbres o maneras de vivir distintas, todos compartimos cubrir estas necesidades basicas.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Our camp at the junction of the paved road to Loja and turnoff to Shiña.
Lugar donde acampamos ubicado en el cruce de la carretera pavimentada de Loja y la desviación a Shiña.

 

Our hosts for the night, warming at the fire on a rainy night.
Los anfitriones de la noche, acompañándonos mientras disfrutamos el calor del fuego en un día de lluvia.

 

The horses being filmed for the town of Cumbe on the Inca Trail.
Momento en que filman a los caballos mientras avanzamos en nuestra expedición, saliendo de Cumbe.

 

The Inca road leaving Cumbe.
Camino inca, saliendo de Cumbe.


April 21 – Day 10
We walked through to Nabon on our way to Oña with some good Inca trail in route. After making our way through a city and handful of modern highways, we reached what must be our most beautiful camp yet. From here we continue with a few local guides until Saraguro.


Nick Stanziano Chief Supervisor SA Expeditions
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21 de Abril – Día 10
Caminamos a través de Nabón en dirección a Oña sobre un tramo del Camino Inca bien conservado. Después de caminar a través de una ciudad y varias carreteras modernas, llegamos a lo que consideramos hasta el momento, el lugar para acampar más fastuoso. Desde aquí seguimos con unos guías locales hasta Saraguro.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

 

Camped above Dumapara near Nabon, Ecuador.
Campamento en la parte alta de Dumapara, cerca a Nabón, Ecuador.

 

Mapa de la ruta, español.

 

Route map.

 

Sunset looking out towards Oña, Ecuador.
Puesta del sol en Oña, Ecuador.

 

The Inca road from Nabon to Oña.
Camino Inca desde Nabón hacia Oña.


April 22 – Day 11
The Great Inca Trail from Nabon to Oña is one of the more preserved sections we've seen thus far in Ecuador. We were accompanied by two local guides, Eugenio and Lauro, who helped us along from Nabon. Eugenio, who works with the United Nations Educational Scientific Cultural Organization (UNESCO) on preservation and tourism development of the trail, pointed out a major section after Cochapata that was bulldozed over to make a crude vehicle road for no apparent reason. According to a horseman we passed in route, it was just bulldozed weeks before our arrival. Eugenio said it was the most preserved and beautiful section in the Nabon area.
The animals and the expedition though, seem to be passing the first hump in getting accustomed to our new reality on the trail. Everyone including the horses were faster and less exhausted at the end of the day. Our local guides, while helpful for the first half of the day, understandably fell behind in the afternoon, not having walked for the past nine days. Nonetheless, Eugenio provided some very helpful perspective on conservation efforts within the ministries in Ecuador and UNESCO’s overall activities on the Qhapaq Ñan, which it’s named as a World Heritage Site.
We're back now to our core team, with a clear Inca road in sight to Saraguro where we have our next day off to resupply and continue south towards Loja and the Peruvian border. Embarking on such an endeavor requires support and logistics from many people, tourism professionals and communities in route, and I’m extremely grateful for all the little and big things they all do. It gives me a clearer picture of the people and places who are key stakeholders in the conservation and tourism development of the Great Inca Trail.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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22 de Abril – Día 11
El Gran Camino Inca, desde Nabón hacia Oña, es una de las secciones más conservadas que hemos visto hasta ahora en Ecuador. En esta parte del tramo nos acompañaron dos guías de la localidad, Eugenio y Lauro. Eugenio trabaja con la Organización de las Naciones Unidas para la educación, la ciencia y la cultura (UNESCO – siglas en ingles) en la preservación y el desarrollo turístico de este camino, trabajando específicamente en una sección importante ubicada después de Cochapata, la que, sin mayor preámbulo fue arrasada por la construcción de una nueva carretera. Mientras avanzábamos por la ruta, nos cruzamos con un jinete y su caballo, él nos indicó que esto había pasado hace unas pocas semanas atrás. Eugenio nos comentó además que esta era la sección más preservada y hermosa en el área de Nabón.
El equipo de expedición y los caballos parecen estar adecuándose al ritmo de vida que llevamos en esta excursión. Todos tenemos mejor físico y culminamos el día sintiéndonos menos agotados a comparación de los días previos. Los guías de la localidad que nos acompañaron hoy fueron muy serviciales, pero de manera comprensible no pudieron seguirnos el paso por la tarde. No obstante Eugenio proporcionó un punto de vista muy útil sobre los esfuerzos que viene realizando los ministerios en Ecuador y las actividades que realiza UNESCO por la conservación de este gran camino que fue nombrado Patrimonio de la Humanidad.
Continuamos la expedición sólo los miembros del equipo principal por una sección marcada del camino inca en dirección hacia Saraguro. En este lugar nos tomaremos el día para re abastecer lo necesario y continuar hacia el sur, en dirección hacia Loja y finalmente a la frontera peruana. Embarcarnos en esta excursión requirió y requiere mucho esfuerzo, apoyo y logística de muchas personas, profesionales del turismo y las comunidades en la ruta. Estoy muy agradecido por todos los pequeños y grandes detalles que hacen posible que esto se lleve a cabo. Tengo una imagen más clara de las personas interesadas en el desarrollo del turismo y de la conservación y mejora en los tramos de este Gran Camino Inca.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

A close up of a destroyed section of road. You can see what was a line of Inca stones on the left barely recognizable now.
Sección destruida del Camino Inca. Se puede observar una línea de piedras parte del tramo Inca - a la izquierda, y a la derecha lo que quedó del camino.

 

Eugenio our local guide for the day from UNESCO.
Eugenio, el guia local que nos acompañó en el día.

 

The Inca road from Nabon to Oña.
Camino Inca desde Nabón hasta Oña.

 

The Great Inca Trail between Nabon and Oña.
El Gran Camino Inca entre Nabón y Oña.

 

The recently destroyed Inca Trail, leaving Cochapata to Oña.
Tramo del Camino Inca destruido, saliendo de Cochapata a Oña.


April 23 – Day 12
Today we discovered our first unexpected archeological site, tucked deep in a sheer cliff canyon along an abandoned Inca trail that descends to the San Felipe river. After wading across and fighting through thickets, we came upon an abandoned adobe house on a Inca stone foundation. Next to it, shrouded in the jungle were stone buildings, a ceremonial rock, and terraces along a waterfall. The entire site was completely hidden from the tops of the almost vertical canyon.
Before descending, the team deliberated between the safer option of staying high on the main road, or take a chance down the steep canyon where we saw remanence of the Inca trail. But since we couldn’t see the bottom, nor see a visible road up the other side, we were risking a steep 600 foot drop with the horses, with nowhere to go but back up. In the end, it was Flavio’s hard lobbying for dropping to the river, being the straightest route across to Saraguro.
As is common with Inca and Canari cultures, they would build sites dedicated to the worship of water. There is clear evidence of Inca stonework and also evidence it was most likely a Canari site. I imagine the site has been formally registered by the local governments, although we see nothing of its presence on any of our maps. So, for our expedition team, the abyss of a deep canyon along a dilapidated Inca road has brought the euphoria of discovery.
Nick Stanziano Chief Supervisor SA Expeditions
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23 de Abril – Día 12
Hoy encontramos de manera inesperada el primer yacimiento arqueológico escondido en un profundo cañón el cual estaba ubicado a lo largo de un tramo del Camino Inca que desciende hasta el río San Felipe. Después de atravesar altos y espesos matorrales, encontramos una casa abandonada que formaba parte de una construccion incaica. Junto a ella y entre la vegetación, a los pies del cañón, pudimos observar también edificios de piedra, una roca ceremonial y terrazas a los lados de una cascada. Todo el lugar estaba completamente oculto y no se podía observar del todo desde la parte alta del cañón.
Antes de descender, el equipo deliberó cuál era la opción más segura: mantenernos en lo alto sobre la carretera principal o bajar por el empinado cañón en donde vimos algunos trazos de camino inca. Sin embargo, al no poder observar el camino final hacia el cañón ni ningún otro trazo cercano, consideramos que estaríamos arriesgandonos junto a los caballos a una posible caída de 180 metros. Finalmente, y luego de la repetida sugerencia de Flavio, decidimos bajar en direccion al rio ya que era la ruta más directa hacia Saraguro.
En las culturas Inca y Canarí, era común construir sitios dedicados a la adoración del agua. La clara evidencia del trabajo realizado en las piedras nos indica que es probable que haya sido un lugar construido por los Canarí. Pienso que estas construcciones incas ha sido formalmente registrado por los gobiernos locales a pesar de no haber encontrado ningún rastro de esto ya que no tenemos evidencia en ninguno de los mapas que manejamos. Es por esto que, para nuestro equipo, haber encontrado construcciones en medio de un abismo en un profundo cañón a lo largo de un camino inca abandonado, nos hizo creer de manera eufórica que fue un descubrimiento.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Evidence of terracing.
Terrazas de piedra.

 

Looking down on the site from the terraced above it.
Mirando hacia abajo desde la parte de arriba, la terraza.

 

One of the series of small waterfalls next to the site.
Una de las varias caídas de agua que encontramos cerca al lugar.

 

One of the series of small waterfalls next to the site.
Otra caida de agua cerca al lugar.

 

Stone building foundations.
Construcciones de piedras.

 

Stone walls and structures.
Muros y estructuras de piedra.

 

The ceremonial rock.
Roca ceremonial.

 

The view of the steep canyon from the side of Saraguro province.
Vista del cañón desde el lado de la provincia de Saraguro.



April 24 – Day 13
Around 1460 the Inca Tupac Yupanqui, from Cusco, invaded and conquered the Paltas nation of southern Ecuador, with an army of 200,000. An alliance formed between the different tribes of Ecuador to stop the Inca advance, among them were the Canaris. The leader of this confederation was the chief of the Cara-Quitus nation, who ruled over what was known as Kingdom of Quito.


By the early 1500’s, the son and successor of Tupac Yupanqui, Huayna Capac, in protracted war, decided to marry Paccha Duchicela Shyris, the then Queen of the Kingdom of Quito, under the condition that their son would be named the heir to her kingdom. This peacefully incorporated northern Ecuador into the Inca Empire and Atalhuapa the future king of the Kingdom of Quito was born.
Upon the death of Huayna Capac in 1525, a peaceful cohabitation lasted for 5 years, between half-brothers Atahualpa, who ruled the northern section of the empire and Huascar, who ruled the southern section and held the title of Sapa Inca, the traditional title for the sovereign emperor. The zeal for power and a Canari rebellion, supported by Huascar, ended the peace and spiraled the empire into civil war.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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24 de Abril - Día 13
Alrededor de 1460, el Inca Túpac Yupanqui salió de Cusco con un ejército de 200.000 soldados e invadió y conquistó el pueblo de Los Paltas ubicado en el sur de Ecuador. Se formaron varias alianzas entre las tribus de este país para detener el avance de los incas, incluyendo a los Canarís. El líder de esta alianza era el jefe de la nación de Quitu Cara quien gobernaba sobre lo que se conocía como el Reino de Quito.
A principios del 1500 y en medio de la guerra, el hijo y sucesor de Túpac Yupanqui, Huayna Cápac, decidió casarse con Paccha Duchicela quien en ese entonces era reina de los pueblos del reino de Quito, bajo la condición de que su hijo fuera nombrado heredero del reino de este lugar. Esto incorporó de una manera pacífica el norte de Ecuador en el Imperio Inca y Atalhuapa, el futuro rey del Reino de Quito, finalmente nació.
A la muerte de Huayna Cápac en 1525 se unió por el lapso de cinco años, un pacífico entendimiento entre los dos medios hermanos, Atahualpa - quien gobernó la sección norte del imperio - , y Huáscar, - quien gobernó la sección meridional y quien retuvo el título de Sapa Inca, el título del supremo emperador del Imperio Inca. Sin embargo, las ganas de poder sumado a una rebelión de los Canarí, apoyada por Huáscar, terminó con la paz y llevó al imperio a una guerra civil.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions
Nick's Bedroom for 5 months.

April 25 – Day 14
We left the town of Saraguro after a day of rest and resupply, heading towards the Inca site called Ciudadela and eventually to the town of Vinoyacu to make camp. Our local guide for this section was Lauro from Saraurku Tours, who was a contact from Carlos at Apullacta tours in Cuenca, who himself was a contact of Emma from Original Ecuador based in Quito. This is so often the nature of international tour operations, which is essentially a big chain of international, national, regional and local contacts, who coordinate to move humans from one place to another, while ensuring entertainment and comfort along the way.
Emma and Original Ecuador is the national operator for SA Expeditions, with Carlos at Apullacta being our regional contact in Cuenca and Lauro with Saraurku as the local contact in Saraguro. Each one of them have put their heart and time into the vision of what this expedition is trying to achieve. Just as we're mapping the road with GPS and pictures, we are also mapping all the players in tourism along the route who can one day serve as a network of Qhapaq Ñan tour operators to establish tourism along the trial.
There are also many more people and companies who have put their time and capital to this project, who we will introduce later down the trail. Today, in Ecuador though, after 20 miles of walking and moving 400 pounds of gear on horses, Emma, Carlos and Lauro all occupy big places of gratitude in my heart, as integral parts of our team.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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25 de Abril - Día 14
Hoy reanudamos la expedición después de un día de descanso y reabastecimiento. Partimos desde Saraguro, pasando por un sitio inca llamado Ciudadela y caminamos en dirección al pueblo de Vinoyacu en donde finalmente acampamos. El guía que trabaja para Saraurku tour, Lauro, es un contacto referido por Carlos, quien es parte de Apullacta tours en Cuenca, quien al mismo tiempo fue un referido de Emma, la propietaria de la agencia Original Ecuador, con sede en Quito. Estas redes generadas en turismo son muy frecuentes y comunes, lo que es esencialmente contactos internacionales, nacionales, regionales y locales quienes coordinan todas las opereaciones para trasladar a las personas de un lugar a otro, con comodidad, seguridad y entretenimiento en el camino.
Original Ecuador liderado por Emma, trabaja como operador de SA Expeditions en este pais. Carlos, del operador Apullacta, es nuestro contacto regional en Cuenca y Lauro, con la agencia Saraurku, el contacto local en Saraguro. Cada uno de ellos ha puesto corazón y tiempo para el desarrollo y logro de objetivos que esta expedición está tratando de conseguir. De la misma forma en que venimos trazando con ayuda de la tecnología, imágenes y un equipo de GPS el Gran Camino Inca, también estamos haciendo una lista detallada de todos los involucrados en turismo a lo largo de la ruta, quienes podrán servir como operadores turísticos en un futuro para trabajar de la mano en actividades que establezcan el turismo a lo largo de la red del Qhapaq Ñan.
Existen varias personas y empresas que también están invirtiendo tiempo y dinero en este gran proyecto, los mismo que introduciré conforme vayamos avanzando en la expedición. Sin embargo, hoy desde Ecuador y después de caminar 32 kilómetros y transportar 180 kilos en equipos cargados por los caballos siento una inmensa gratitud hacia Emma, Carlos y Lauro, quienes son parte clave de nuestro equipo.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

From left to right: Fernando from Vinoyacu, John, Nick, Lauro from Saraurku.
Izquierda a derecha: Fernando de Vinoyacu, John, Nick y Lauro de Saraurku.

 

Nick negotiating with a local from Vinoyacu for a camp.
Nick en negociaciones para definir un lugar donde acampar.

 

The ruins at Ciudadela.
Ruinas en Ciudadela.

 

Camp Vinoyacu: Nick, Valentin and the horses
Campamento en Vinoyacu. Nick, Valentin y atrás, los caballos.