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The Great Inca Trail

The Great Inca Trail - Part II

Published May 08, 2017 by Nick Stanziano

April 22 – Day 11
The Great Inca Trail from Nabon to Oña is one of the more preserved sections we've seen thus far in Ecuador. We were accompanied by two local guides, Eugenio and Lauro, who helped us along from Nabon. Eugenio, who works with the United Nations Educational Scientific Cultural Organization (UNESCO) on preservation and tourism development of the trail, pointed out a major section after Cochapata that was bulldozed over to make a crude vehicle road for no apparent reason. According to a horseman we passed in route, it was just bulldozed weeks before our arrival. Eugenio said it was the most preserved and beautiful section in the Nabon area.
The animals and the expedition though, seem to be passing the first hump in getting accustomed to our new reality on the trail. Everyone including the horses were faster and less exhausted at the end of the day. Our local guides, while helpful for the first half of the day, understandably fell behind in the afternoon, not having walked for the past nine days. Nonetheless, Eugenio provided some very helpful perspective on conservation efforts within the ministries in Ecuador and UNESCO’s overall activities on the Qhapaq Ñan, which it’s named as a World Heritage Site.
We're back now to our core team, with a clear Inca road in sight to Saraguro where we have our next day off to resupply and continue south towards Loja and the Peruvian border. Embarking on such an endeavor requires support and logistics from many people, tourism professionals and communities in route, and I’m extremely grateful for all the little and big things they all do. It gives me a clearer picture of the people and places who are key stakeholders in the conservation and tourism development of the Great Inca Trail.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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22 de Abril – Día 11
El Gran Camino Inca, desde Nabón hacia Oña, es una de las secciones más conservadas que hemos visto hasta ahora en Ecuador. En esta parte del tramo nos acompañaron dos guías de la localidad, Eugenio y Lauro. Eugenio trabaja con la Organización de las Naciones Unidas para la educación, la ciencia y la cultura (UNESCO – siglas en ingles) en la preservación y el desarrollo turístico de este camino, trabajando específicamente en una sección importante ubicada después de Cochapata, la que, sin mayor preámbulo fue arrasada por la construcción de una nueva carretera. Mientras avanzábamos por la ruta, nos cruzamos con un jinete y su caballo, él nos indicó que esto había pasado hace unas pocas semanas atrás. Eugenio nos comentó además que esta era la sección más preservada y hermosa en el área de Nabón.
El equipo de expedición y los caballos parecen estar adecuándose al ritmo de vida que llevamos en esta excursión. Todos tenemos mejor físico y culminamos el día sintiéndonos menos agotados a comparación de los días previos. Los guías de la localidad que nos acompañaron hoy fueron muy serviciales, pero de manera comprensible no pudieron seguirnos el paso por la tarde. No obstante Eugenio proporcionó un punto de vista muy útil sobre los esfuerzos que viene realizando los ministerios en Ecuador y las actividades que realiza UNESCO por la conservación de este gran camino que fue nombrado Patrimonio de la Humanidad.
Continuamos la expedición sólo los miembros del equipo principal por una sección marcada del camino inca en dirección hacia Saraguro. En este lugar nos tomaremos el día para re abastecer lo necesario y continuar hacia el sur, en dirección hacia Loja y finalmente a la frontera peruana. Embarcarnos en esta excursión requirió y requiere mucho esfuerzo, apoyo y logística de muchas personas, profesionales del turismo y las comunidades en la ruta. Estoy muy agradecido por todos los pequeños y grandes detalles que hacen posible que esto se lleve a cabo. Tengo una imagen más clara de las personas interesadas en el desarrollo del turismo y de la conservación y mejora en los tramos de este Gran Camino Inca.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

A close up of a destroyed section of road. You can see what was a line of Inca stones on the left barely recognizable now.
Sección destruida del Camino Inca. Se puede observar una línea de piedras parte del tramo Inca - a la izquierda, y a la derecha lo que quedó del camino.

Eugenio our local guide for the day from UNESCO. Eugenio, el guia local que nos acompañó en el día.

The Inca road from Nabon to Oña.
Camino Inca desde Nabón hasta Oña.

The Great Inca Trail between Nabon and Oña.
El Gran Camino Inca entre Nabón y Oña.

The recently destroyed Inca Trail, leaving Cochapata to Oña.
Tramo del Camino Inca destruido, saliendo de Cochapata a Oña.


 
 
April 23 – Day 12
Today we discovered our first unexpected archeological site, tucked deep in a sheer cliff canyon along an abandoned Inca trail that descends to the San Felipe river. After wading across and fighting through thickets, we came upon an abandoned adobe house on a Inca stone foundation. Next to it, shrouded in the jungle were stone buildings, a ceremonial rock, and terraces along a waterfall. The entire site was completely hidden from the tops of the almost vertical canyon.
Before descending, the team deliberated between the safer option of staying high on the main road, or take a chance down the steep canyon where we saw remanence of the Inca trail. But since we couldn’t see the bottom, nor see a visible road up the other side, we were risking a steep 600 foot drop with the horses, with nowhere to go but back up. In the end, it was Flavio’s hard lobbying for dropping to the river, being the straightest route across to Saraguro.
As is common with Inca and Canari cultures, they would build sites dedicated to the worship of water. There is clear evidence of Inca stonework and also evidence it was most likely a Canari site. I imagine the site has been formally registered by the local governments, although we see nothing of its presence on any of our maps. So, for our expedition team, the abyss of a deep canyon along a dilapidated Inca road has brought the euphoria of discovery.
Nick Stanziano Chief Supervisor SA Expeditions
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23 de Abril – Día 12
Hoy encontramos de manera inesperada el primer yacimiento arqueológico escondido en un profundo cañón el cual estaba ubicado a lo largo de un tramo del Camino Inca que desciende hasta el río San Felipe. Después de atravesar altos y espesos matorrales, encontramos una casa abandonada que formaba parte de una construccion incaica. Junto a ella y entre la vegetación, a los pies del cañón, pudimos observar también edificios de piedra, una roca ceremonial y terrazas a los lados de una cascada. Todo el lugar estaba completamente oculto y no se podía observar del todo desde la parte alta del cañón.
Antes de descender, el equipo deliberó cuál era la opción más segura: mantenernos en lo alto sobre la carretera principal o bajar por el empinado cañón en donde vimos algunos trazos de camino inca. Sin embargo, al no poder observar el camino final hacia el cañón ni ningún otro trazo cercano, consideramos que estaríamos arriesgandonos junto a los caballos a una posible caída de 180 metros. Finalmente, y luego de la repetida sugerencia de Flavio, decidimos bajar en direccion al rio ya que era la ruta más directa hacia Saraguro.
En las culturas Inca y Canarí, era común construir sitios dedicados a la adoración del agua. La clara evidencia del trabajo realizado en las piedras nos indica que es probable que haya sido un lugar construido por los Canarí. Pienso que estas construcciones incas ha sido formalmente registrado por los gobiernos locales a pesar de no haber encontrado ningún rastro de esto ya que no tenemos evidencia en ninguno de los mapas que manejamos. Es por esto que, para nuestro equipo, haber encontrado construcciones en medio de un abismo en un profundo cañón a lo largo de un camino inca abandonado, nos hizo creer de manera eufórica que fue un descubrimiento.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Evidence of terracing.
Terrazas de piedra.

Stone walls and structures.
Muros y estructuras de piedra.

One of the series of small waterfalls next to the site.
Una de las varias caídas de agua que encontramos cerca al lugar.

One of the series of small waterfalls next to the site.
Otra caida de agua cerca al lugar.

Stone building foundations.
Construcciones de piedras.

The ceremonial rock.
Roca ceremonial.

The view of the steep canyon from the side of Saraguro province.
Vista del cañón desde el lado de la provincia de Saraguro.



April 24 – Day 13
Around 1460 the Inca Tupac Yupanqui, from Cusco, invaded and conquered the Paltas nation of southern Ecuador, with an army of 200,000. An alliance formed between the different tribes of Ecuador to stop the Inca advance, among them were the Canaris. The leader of this confederation was the chief of the Cara-Quitus nation, who ruled over what was known as Kingdom of Quito.

By the early 1500’s, the son and successor of Tupac Yupanqui, Huayna Capac, in protracted war, decided to marry Paccha Duchicela Shyris, the then Queen of the Kingdom of Quito, under the condition that their son would be named the heir to her kingdom. This peacefully incorporated northern Ecuador into the Inca Empire and Atalhuapa the future king of the Kingdom of Quito was born.
Upon the death of Huayna Capac in 1525, a peaceful cohabitation lasted for 5 years, between half-brothers Atahualpa, who ruled the northern section of the empire and Huascar, who ruled the southern section and held the title of Sapa Inca, the traditional title for the sovereign emperor. The zeal for power and a Canari rebellion, supported by Huascar, ended the peace and spiraled the empire into civil war.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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24 de Abril - Día 13
Alrededor de 1460, el Inca Túpac Yupanqui salió de Cusco con un ejército de 200.000 soldados e invadió y conquistó el pueblo de Los Paltas ubicado en el sur de Ecuador. Se formaron varias alianzas entre las tribus de este país para detener el avance de los incas, incluyendo a los Canarís. El líder de esta alianza era el jefe de la nación de Quitu Cara quien gobernaba sobre lo que se conocía como el Reino de Quito.
A principios del 1500 y en medio de la guerra, el hijo y sucesor de Túpac Yupanqui, Huayna Cápac, decidió casarse con Paccha Duchicela quien en ese entonces era reina de los pueblos del reino de Quito, bajo la condición de que su hijo fuera nombrado heredero del reino de este lugar. Esto incorporó de una manera pacífica el norte de Ecuador en el Imperio Inca y Atalhuapa, el futuro rey del Reino de Quito, finalmente nació.
A la muerte de Huayna Cápac en 1525 se unió por el lapso de cinco años, un pacífico entendimiento entre los dos medios hermanos, Atahualpa - quien gobernó la sección norte del imperio - , y Huáscar, - quien gobernó la sección meridional y quien retuvo el título de Sapa Inca, el título del supremo emperador del Imperio Inca. Sin embargo, las ganas de poder sumado a una rebelión de los Canarí, apoyada por Huáscar, terminó con la paz y llevó al imperio a una guerra civil.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

Nicks bedroom for five months.

 


April 25 – Day 14
We left the town of Saraguro after a day of rest and resupply, heading towards the Inca site called Ciudadela and eventually to the town of Vinoyacu to make camp. Our local guide for this section was Lauro from Saraurku Tours, who was a contact from Carlos at Apullacta tours in Cuenca, who himself was a contact of Emma from Original Ecuador based in Quito. This is so often the nature of international tour operations, which is essentially a big chain of international, national, regional and local contacts, who coordinate to move humans from one place to another, while ensuring entertainment and comfort along the way.
Emma and Original Ecuador is the national operator for SA Expeditions, with Carlos at Apullacta being our regional contact in Cuenca and Lauro with Saraurku as the local contact in Saraguro. Each one of them have put their heart and time into the vision of what this expedition is trying to achieve. Just as we're mapping the road with GPS and pictures, we are also mapping all the players in tourism along the route who can one day serve as a network of Qhapaq Ñan tour operators to establish tourism along the trial.
There are also many more people and companies who have put their time and capital to this project, who we will introduce later down the trail. Today, in Ecuador though, after 20 miles of walking and moving 400 pounds of gear on horses, Emma, Carlos and Lauro all occupy big places of gratitude in my heart, as integral parts of our team.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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25 de Abril - Día 14
Hoy reanudamos la expedición después de un día de descanso y reabastecimiento. Partimos desde Saraguro, pasando por un sitio inca llamado Ciudadela y caminamos en dirección al pueblo de Vinoyacu en donde finalmente acampamos. El guía que trabaja para Saraurku tour, Lauro, es un contacto referido por Carlos, quien es parte de Apullacta tours en Cuenca, quien al mismo tiempo fue un referido de Emma, la propietaria de la agencia Original Ecuador, con sede en Quito. Estas redes generadas en turismo son muy frecuentes y comunes, lo que es esencialmente contactos internacionales, nacionales, regionales y locales quienes coordinan todas las opereaciones para trasladar a las personas de un lugar a otro, con comodidad, seguridad y entretenimiento en el camino.
Original Ecuador liderado por Emma, trabaja como operador de SA Expeditions en este pais. Carlos, del operador Apullacta, es nuestro contacto regional en Cuenca y Lauro, con la agencia Saraurku, el contacto local en Saraguro. Cada uno de ellos ha puesto corazón y tiempo para el desarrollo y logro de objetivos que esta expedición está tratando de conseguir. De la misma forma en que venimos trazando con ayuda de la tecnología, imágenes y un equipo de GPS el Gran Camino Inca, también estamos haciendo una lista detallada de todos los involucrados en turismo a lo largo de la ruta, quienes podrán servir como operadores turísticos en un futuro para trabajar de la mano en actividades que establezcan el turismo a lo largo de la red del Qhapaq Ñan.
Existen varias personas y empresas que también están invirtiendo tiempo y dinero en este gran proyecto, los mismo que introduciré conforme vayamos avanzando en la expedición. Sin embargo, hoy desde Ecuador y después de caminar 32 kilómetros y transportar 180 kilos en equipos cargados por los caballos siento una inmensa gratitud hacia Emma, Carlos y Lauro, quienes son parte clave de nuestro equipo.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions
Camp Vinoyacu: Nick, Valentin and the horses
Campamento en Vinoyacu. Nick, Valentin y atrás, los caballos.

From left to right: Fernando from Vinoyacu, John, Nick, Lauro from Saraurku
Izquierda a derecha: Fernando de Vinoyacu, John, Nick y Lauro de Saraurku.

Nick negotiating with a local from Vinoyacu for a camp.
Nick en negociaciones para definir un lugar donde acampar.

The ruins at Ciudadela.
Ruinas en Ciudadela.

Apr 26 - Day 15 Another day of trekking under our belts.
26 de Abril - Día 15 Un día más recorriendo el Gran Camino Inca.
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April 27 – Day 16
In two days, we walked from Vinoyacu to Loja and continued south down the Caxarumi ecological trail, which is 16 miles to Vilcabamba. The authorities in Loja (a city of 181,000 people) were kind enough to let us camp in parque Jaipiro, complete with a river, kiddy rides and exercise equipment. All was good, besides seeming a bit strange becoming another park attraction with our horses and ragged team, setting up next to the souvenir vendors.
The real kicker came when it decided to rain, turning the main tent where Flavio, Valentin and Alipio were sleeping into a pond. They eventually evacuated at 2:30am, using the now empty souvenir tables and tents to migrate much of the camp. Even the geese moved in at sun-up, honking and trying to move into our spot. The rains had begun around 10pm, which makes me wonder how long their exhaustion had allowed them sleep before realizing their sleeping bags were full of water.
John and I managed to escape the worst of the deluge. When we awoke at 5:30am, it was quite a sight to see the team cooking pancakes and oatmeal with hot tea in their water sandals. We eventually packed up wet, leaving the city of Loja and descending to below 6,000 feet into the jungles of southern Ecuador.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions.
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27 de Abril – Día 16
Por dos días, caminamos desde Vinoyacu hacia Loja y continuamos en dirección sur por el sendero ecológico de Caxarumi, que se encuentra a 25 kilómetros de Vilcabamba. Las principales autoridades de Loja, una ciudad de 181.000 habitantes, tuvieron la amabilidad de dejarnos acampar en uno de los parques de esta ciudad, conocido como parque Jaipiro ubicado cerca de un río donde también se encuentran juegos de niños y equipos para hacer ejercicios. Todo se armó según el plan al ubicar nuestro campamento al lado de los vendedores de souvenirs, sin embargo, fue poco extraño convertirnos en una atracción más del parque al tener a los caballos y nuestro equipo exhausto en esta ubicación.
Un verdadero reto fue cuando empezó la lluvia, convirtiendo la carpa principal donde dormían Flavio, Valentin y Alipio en una especie de estanque. Tuvieron que salir de la carpa a las 2.30 de la mañana y mover la mayor parte del campamento hacia los puestos, ahora casi vacíos, donde se venden los souvenirs. Los gansos que estaban en el rio despertaron graznando e intentaron colocarse en nuestro lugar. Las lluvias habían empezado a las 10 de la noche, lo que me hace pensar en el nivel de agotamiento que sienten Flavio, Valentin y Alipio lo que hizo que tomen un tiempo considerado en darse cuenta que las bolsas de dormir estaban inundadas de agua.
John y yo tuvimos suerte y no nos vimos afectados por el diluvio. Cuando nos despertamos a las 5:30 de la mañana ellos cocinaban panqueques, avena y preparaban té caliente y pudimos notar que sus sandalias estaban mojadas. Finalmente empacamos el equipo que por la lluvia estaba humedecido y nos despedimos de la ciudad de Loja empezando el descenso de 1800 metros entrando a la selva del sur de Ecuador.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions
Beginning the walk down the Caxarumi ecological trail from Loja to Vilcabamba.
Empezando la caminata por el sendero ecológico de Caxarumi, desde Loja hacia Vilcabamba.

Much of camp drying out on the empty tables of the souvenir vendors.
Secando los equipos del campamento en las mesas vacías donde se venden los souvenirs en el parque.

The main tent at Paquetería Jaipiro in Loja after breakfast.
La carpa principal ubicada en el parque Jaipiro, en Loja.

April 28 – Day 17
Shanta, our local guide was with us for a second day as we continued our jungle descent to the town of Vilcabamba at 5,000 feet. It’s one of the lowest altitudes of our entire trek, and also unfortunately means that nearly all vestiges of The Great Inca Trail that passed through these part 600 years ago have been erased by the humid climate and thick jungle.

Vilcabamba has been a mecca for international tourism and soul seekers since scientists in the 1970’s began to claim that it’s inhabitants were some of the longest living on the planet (it has since been debunked). It’s perfect balance of weather, culture and fame has attracted more than a 1,000 foreign residents in a town of only 4,500 people. It's pretty surreal having walked through countless traditional villages (and cities), and arriving here with it’s international cuisine, holistic health stores and english spoken everywhere.
When the Inca’s conquered the region in the early 1500’s, it was known as a playground for their royalty, escaping harsher climates of the altiplano. Now it’s a playground for nomadic souls looking for a paradise that also has sushi and Mexican restaurants on the corner. I know I'll surely appreciate that burrito later on.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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28 de Abril – Día 17
Por segundo día consecutivo y junto a Shanta, el guía que conoce bien esta zona, descendímos a través de la selva por la ruta en dirección a Vilcabamba, ubicado a 1,500 m.s.n.m. Esta es una de las altitudes más bajas que hemos recorrido en lo que va del camino y desafortunadamente encontramos que casi todos los tramos del Gran Camino Inca que pasaron por esta parte hace 600 años han desaparecido por el clima húmedo y la frondosa vegetación.
A raíz de que en los años setenta los científicos empezaron a afirmar que los habitantes del lugar eran algunos de los más longevos que vivían en el mundo, Vilcabamba se convirtió en un centro de turismo internacional y buscadores de pasiones. El equilibrio perfecto de clima, cultura y fama ha atraído a más de mil residentes extranjeros a esta ciudad de sólo 4.500 personas. Es bastante surrealista haber caminado a través de incontables pueblos tradicionales (y ciudades) en estas últimas semanas y encontrar aquí cocina internacional, tiendas de salud holística y una gran presencia del idioma inglés.
Cuando los Incas conquistaron esta región a principios del año 1500, este lugar se hizo conocido como un patio de recreo para la realeza, en donde escapaban de los climas más duros del altiplano. Ahora es un parque infantil para las nómadas almas que buscan un paraíso, el mismo que tiene sushi y restaurantes mexicanos en las esquinas. Estoy seguro que valoraré mucho el burrito que comeré más tarde…
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions
April 29 – Day 18
We should cross the Peruvian border by mid-next week, finishing the first of five sections on our long march between the two capitals of the Inca empire. Vilcabamba Ecuador, where we’ve taken a rest and resupply day, has been the ideal spot to make final preparations for our entry into Peru. The horses got a complete physical and anti-parasite regime, securing an important health certification which well need at the border. The animals have also lost weight like the rest of the crew, but the doctors gave them a clean bill of health.
We’ve also began to send our first batch of GPS and photographic data about the current state of The Great Inca Trail to our archeology team back in the office. Kevin Floerke who leads this team will begin to piece together the remaining sections of Inca road left today in 2017 in southern Ecuador. The data will also build a logical and contemporary trekking route along this important Inca corridor should anyone want to follow after us.
Except for some last minute meetings tonight with some local explorers on exactly where to go next, were restocked and ready for our last push out of the country. From the border with Peru, we continue to walk for another 4 months along the spine of the Andes to the southern Inca capital at Cusco.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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29 de Abril – Día 18
A mediados de la próxima semana tenemos planeado cruzar la frontera peruana, lo que significa la culminación de manera exitosa del primer tramo de esta larga caminata entre dos capitales del Imperio Incaico. Tomar un día en la ciudad de Vilcabamba en Ecuador fue una decisión ideal ya que pudimos descansar y reabastecer los suministros para continuar nuestra caminata en dirección a la frontera de Perú. Además de estos preparativos, los caballos tuvieron un merecido descanso y un chequeo físico y de salud completos, recibieron las medicinas necesarias como antiparasitarios que certifican que cuentan con perfecto estado de salud y que podrán ingresar al Perú. Los caballos, quienes recibieron el visto bueno de parte de los médicos, han perdido algo de peso, al igual que el equipo de la expedición.
Otro gran paso logrado hasta la fecha es haber comenzado a enviar a nuestro equipo de arqueología el primer lote de datos fotográficos e información de ubicación vía GPS sobre el actual estado del Gran Camino Inca. Kevin Floerke, que encabeza este equipo, comenzará a reconstruir los tramos que hemos encontrado en esta parte del camino en el sur de Ecuador. Los datos también ayudarán a construir con información precisa una ruta de senderismo contemporánea a lo largo de este importante corredor Inca para todos aquellos que quieran recorrerla después de nosotros.
Tuvimos unas cuentas reuniones de último minuto con algunos de los exploradores y guías locales sobre la dirección que debemos tomar para continuar con la caminata. Sin embargo, tenemos lo necesario y estamos listos para el último esfuerzo dentro de este país. Desde la frontera peruana caminaremos por otros cuatro meses más sobre los Andes, la espina dorsal en dirección a la capital inca del sur, Cusco.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions

April 30 – Day 19
Our local guide, Shanta, also happens to have one of the best restaurants in Vilcabamba, named after him. It was a natural place to go and meet one of the Andes notorious trekking teams, Robert and Daisy Kunstaetter. Together, the husband and wife have walked thousands of miles in Ecuador, Peru and Bolivia, mapping and publishing one of the most comprehensive guides to “Trekking in Ecuador” ever compiled into a book. The sequel, “Trekking in Peru” which will be released in June, should be an equal to its predecessor.
They also have a mountain of information, at their home in Vilcabamba, which they graciously invited us over to review. Eventually, sending us on our way, with the most detailed maps I’ve ever seen of Peru. The ESCALE maps, published by Peru’s Ministry of Education, will be of great help and supplement the maps that Ricardo Espinosa published in “La Gran Ruta Inca”, a bible of sorts, for our expedition. Espinosa’s maps focus on the location and remanence of the The Great Inca Trail from Quito, Ecuador to La Paz, Bolivia, which he walked for 7 months in the early 2000’s.
After all the analysis and conversation at Shanta and the Kunstaetter’s home, we found ourselves reconnecting with The Great Inca Trail today after 15 miles and over 6,000 feet of ascent, over two mountains. It was a tough, steep day, with our new local guide, Tuco, who has a ranch, at the only suitable camp within the entire day’s walk. Tomorrow, we continue on The Great Inca Trail through a non-native, out of control pine forest, hopefully making it through, to the road towards Amaluza.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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30 de Abril – Día 19
Shanta, el guía de la localidad, no sólo conoce muy bien esta parte del territorio sino que también tiene uno de los mejores restaurantes en Vilcabamba bajo su nombre. Este lugar fue ideal para conocer a una pareja experta en expediciones conformada por Robert y Daisy Kunstaetter quienes juntos, han caminado miles de kilómetros en Ecuador, Perú y Bolivia, y desarrollaron una de las guías más completas que convirtieron luego en un libro llamado "Trekking in Ecuador". En Junio de este año un segundo libro llamado "Trekking in Peru” saldrá a la venta y considero tendrá el mismo impacto que la primera mencionada.
Esta pareja de esposos cuenta con una cantidad enorme de información. Ellos nos invitaron a su casa en Vilcabamba para poder conversar y observar lo que tienen. Luego de una productiva reunión retomamos nuestra caminata llevando a la mano los mapas más detallados que he visto del Perú. Los mapas ESCALE, publicados por el Ministerio de Educación del Perú, serán de gran ayuda y complementarán los mapas que Ricardo Espinosa publicó en "La Gran Ruta Inca" - una especie de Biblia en nuestra expedición -. Los mapas de Espinosa se centran en la localización y remanencia del Gran Camino Inca desde Quito, Ecuador a La Paz, Bolivia, por donde él caminó durante siete meses a principios del año 2000.
Después de la reunión y todo el análisis en Shanta y en la casa de los Kunstaetter, volvimos a encontrar la ruta del Gran Camino Inca después de 24 kilómetros y ascender 1,800 metros cruzando dos montañas. Fue un día muy difícil con muchas zonas empinadas. Esta vez nos acompaña un nuevo guía de la localidad, Tuco, quien es propietario de una finca. Este fue el único lugar adecuado que encontramos para acampar en todo el trayecto de la caminata de hoy. Mañana continuaremos por el Gran Camino Inca a través de un bosque con gran presencia de pinos que esperamos poder atravesar y continuar la marcha en dirección a Amaluza.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions.

 
Shanta our local guide discussing the next day's route at his restaurant named after him.
Discutiendo la ruta que tomaremos junto a Shanta nuestro guía local que ademas tiene un restaurante con su nombre.

The Great Inca Trail appearing for the first time in days, meeting with our trail from Vilcabamba.
El Gran Camino Inca apareciendo por primera vez en días, encontrándonos en nuestra caminata hacia Vilcabamba.

The team below with the horses on The Great Inca Trail.
El equipo con los caballos en el Gran Camino Inca.

The terrain and trail along the ridge, after 6000 feet and 15 miles of accent from Vilcabamba.
Terreno y camino sobre la cúspide, luego de subir 1,800 metros y avanzar 24 kilómetros desde Vilcabamba.

Tuco our guide on The Great Inca Trail leading us to his ranch.
Tuco, liderando la expedición sobre el Gran Camino Inca.

 

May 1 – Day 20
We’ve gotten lost, losing John in the process. We left the ranch with our local guide, Tuco, first thing in the morning, making it to Plaza del Inca by 11:30am. It’s then, that we separated with John and missed what we think is the Inca trail to San Antonio de las Aradas. We instead descended more than 1,200 feet down a trail that disappeared at an impenetrable river at the bottom. We got within 100 feet with the horses, at which time Valentine and Flavio crawled with machetes to see if there was any way to cross and get to the other side, where we needed to be. We could go no further and had to go back up the steep, barely recognizable trail. It was becoming the hottest part of the day, we were out of water, and we had four tired horses loaded with gear.
A mild sense of panic kicked it when we realized that we could no longer continue. I had remembered on the descent, a small clearing that was next to a stream cascading down to meet with the river below. We immediately walked halfway up to this point for water, resting the horses, and considering our next move. We decided to camp here and return to the top at first light. Otherwise, it would have been a long day and early evening, with no water and no clear plan.
We finally got a hold of John at the end of the day catching a scant cell phone service. He made it 13 miles on the dirt road to San Antonio de las Aradas. The same road we were on when we turned off after losing him. The descent into the canyon also allowed us to get a clearer shot of the trail that we should have taken, right as the wrong canyon was swallowing us. John’s subsequent conversations with the locals in town, conveyed by phone, confirms this as well.
So here we are...Flavio, Valentine, Alipio and myself, camped in what turned out to be a small, but pretty spot with a waterfall and grass for the horses. As soon as there is light, we will hike back up the canyon, everyone fresh and rested, back to where we started, to take the trail we missed. John in the meantime is with only his daypack, sleeping in a local home in the town, hoping to secure transportation back up the dirt road to meet us, when were back at the top.
Nick Stanziano Chief Explorer SA Expeditions
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1ero de Mayo – Día 20
Durante la caminata de hoy nos desviamos del camino correcto, perdiéndonos y así separándonos de John. A primera hora en la mañana, salimos de la finca - en donde pasamos la noche - acompañados nuevamente por Tuco, el guía de la localidad, llegando a Plaza del Inca a las 11.30 de la mañana. Fue en ese momento que nos separamos de John y perdimos lo que creemos era la ruta inca hacia San Antonio de las Aradas. Empezamos a descender 360 metros por un camino que desapareció en un río que sería imposible de cruzar. Estando a unos a unos 30 metros del río con los caballos Flavio y Valentín buscaban la manera de cruzar con ayuda de sus machetes intentando llegar al otro lado del río donde deberíamos estar. No pudimos avanzar mucho más, por el contrario tuvimos que dar vuelta y subir por el casi irreconocible camino. El calor empezaba a sentirse mucho más fuerte, nos habíamos quedado sin agua y los cuatro caballos estaban cansados mientras cargaban los equipos.
Una ligera sensación de pánico casi nos abordó cuando nos dimos cuenta de que ya no podíamos continuar. Recordé que durante el descenso había un pequeño espacio que estaba junto a una corriente de agua que caía en cascada, la misma que se encontraba con el río unos metros más abajo. Inmediatamente buscamos este lugar en donde nos quedamos para juntar agua, poder dejar descansar a los caballos y discutir sobre lo que haríamos a continuación. Decidimos acampar en este punto y volver a subir al punto más alto a primera hora mañana. Creemos que, de no haber hecho esto, la caminata se habría extendido hasta tempranas horas de la noche, sin agua y sin tener un plan bien definido.
Finalmente tuvimos señal en el teléfono celular y pudimos contactar a John. Él había caminado 20 kilómetros por la ruta hacia San Antonio de las Aradas, el mismo camino donde estuvimos luego de perderlo de vista. El descenso por el cañón también nos permitió obtener una imagen más clara de la ruta que deberíamos haber tomado y no la que habíamos considerado de manera equivocada más temprano. Las conversaciones posteriores vía celular con John y la información que pudo obtener de los lugareños de la ciudad, confirman esto también. Flavio, Valentín, Alipio y yo acampamos en lo que resultó ser un pequeño, pero hermoso lugar con una cascada y pastizales para los caballos. Tan pronto como amanezca caminaremos de regreso al cañón al lugar donde empezamos hoy la caminata, tomando esta vez el camino correcto. John, mientras tanto, está solo con su mochila cargada de cosas básicas de uso diario, pasando la noche en una casa en la ciudad, esperando asegurar el transporte de regreso por el camino de tierra para reunirse con nosotros.
Nick Stanziano Jefe Explorador SA Expeditions
Descending down the wrong canyon with the correct canyon on the left.
Descendiendo por el lado derecho, camino equivocado. A la izquierda el cañón con el camino correcto.

Our camp, minus John.
Nuestro campamento, esta vez sin John.

The bottoms of the unpenetrable canyon.
El fondo del cañón, lugar impenetrable.