Get inspired, learn more and join us on our journey

The Great Inca Trail

The Great Inca Trail - Part III

Published June 20, 2017 by Nick Stanziano

Secondary Categories: Peru, Founder

Day 29

The Great Inca Trail that runs through Aypate connects south by a four-day foot path to an important, but now disappeared Inca Citadel named Caxas near an Inca bath. The walkable route (as the Inca road from Aypate has been covered over) drops in elevation 2,000 meters South from Aypate, weaving between river valleys and cloud forest, before climbing to Caxas. On the third of these four days, you go from the Aranza Valley to Bellavista, where were provided a roof from the hospital director of the local school, whose extra storage house worked as a great covered camp.

We’re expecting a full day’s walk to Caxas tomorrow, on what we hope will be preserved sections of the original Inca Trail. Although, the rain has been relentless, coming down a significant part of the day for the last week, meaning we’ll also have a significant amount of mud to work through as well. The constant rain definitely saps the spirits of the team, as it dampens a lots of aspects of life on the trail. Just a little sun and some nice Inca trail though, and the team perks right back up.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 29

El Gran Camino Inca que cruza Aypate conecta con una importante pero casi desaparecida ciudadela inca llamada Caxas, ubicada en dirección sur a cuatro días a pie desde este punto cerca de un baño inca.
La ruta que tomamos en dirección sur - ya que el camino inca en esta zona está cubierto de gran vegetación - baja unos 2,000 m.s.n.m desde Aypate y atraviesa valle, ríos y bosques de nubes antes de subir hacia Caxas. El  tercer día, de los cuatro que toma llegar a esta ciudadela, cruzas por el valle de Aranza hacia Bellavista. En este lugar pudimos pasar la noche bajo la protección de un techo en una propiedad del director de una escuela de esta comunidad, lo que resultó ser un excelente lugar para acampar.

Mañana esperamos tener un día completo de caminata hacia Caxas y al mismo tiempo poder observar secciones bien preservadas del Gran Camino Inca mientras avanzamos. Sin embargo, las intensas lluvias en la última semana nos indican que tendremos que atravesar tramos con lodo que podrían complicar y demorar el progreso de la excursión. Definitivamente, la lluvia constante resta aliento al equipo, ya que complica en varios aspectos la expedición. Sólo un poco de sol y encontrar un preservado tramo del camino inca será suficiente para que el equipo se sienta motivado nuevamente al 100%.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Entering the community of Bellavista.

Day 30

Today was the longest continuous stretch of The Great Inca Trail we’ve seen to date. We were
not expecting much as the maps we have, including Espinosa’s, only noted a brief visible
section at Caxas. Although from camp at Bellavista with a local informant, we immediately
caught the Inca road climbing 3,000 feet to a higher valley, where the road widened to 10 feet,
and gently curved for 20 miles through the beautiful and lost countryside of Chulcanitas until the Inca baths at Caxas where we set camp.

The area is a perfect mix of rolling hills above 10,000 feet and a local population not reached by car yet. Both variables mean that the Inca road is still used and the climate assists more in
preservation. 500 years of feet and weather essentially creates an indention in the earth,
manicured and maintained by the local community over generations.

The Great Inca Trail here, north of Huancabamba, is also very remote and traditional. The
town of Mangas along the route is one of the largest towns I’ve ever seen not reached by a car
road. It is right on the trail, with a few hundred people who all watched in amazement when
our team passed. Just a little ways further, we passed a local women weaving by hand what
was a 10 foot long blanket in her front yard. What a day...What a road.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 30

Hoy caminamos por el tramo más largo que hemos encontrado hasta la fecha en el Gran Camino Inca. No esperábamos esto ya que los mapas con los que trabajamos, incluyendo el de Espinosa, indicaron que encontraríamos solo una breve sección de este camino en Caxas. Desde el campamento de Bellavista y con información de una persona de la localidad, encontramos inmediatamente el camino inca y subimos por casi 1,000 metros hacia un valle más alto, donde el camino inca se ensanchó a casi tres metros. Por casi 32 kilómetros avanzamos por un camino con curvas no muy pronunciadas en dirección a la hermosa y no tan conocida campiña de Chulcanitas, llegando al baño inca en Caxas en donde armamos nuestro campamento.

Esta área es una mezcla perfecta entre colinas de 3,000 metros de elevación y una población que no tiene acceso vía automóviles. El camino inca aún se usa para el transporte, 500 años de personas transitando solo a pie y el clima creando un diseño sobre la tierra, mantenida y reparada por las personas de la comunidad durante generaciones ayuda a la preservación del mismo.

Este tramo del Gran Camino Inca, al norte de Huancabamba, es muy remoto y tradicional. La
ciudad de Mangas es una de las ciudades más grandes sin acceso de vehículos que he visto.
Sobre el camino, cientos de personas nos observaban con asombro cuando nuestro equipo avanza por este tramo. Un poco más adelante, pasamos cerca a una mujer de esta comunidad que tejía a mano en el patio frontal de su casa una manta de tres metros de largo. Que gran día… que gran camino.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

The team having lunch. From right; Valentine, John, Nick and Alipio
The Inca bath in Caxas today in 2017
The Great Inca Trail in the region of Chulucanitas
The Great Inca Trail climbing 3000 feet from Bellavista
A local doing traditional weaving in route

Day 31

We left the Inca baths at Caxas getting lost through a pasture before a local farmer guided us back onto The Great Inca Trail towards the town of Huamani where we stopped for lunch. The afternoon walk went between the original Inca road and a dirt car road built on top, along the same path.

Coming down from the pass after Huamani, the canyon narrows with stunning rock formations along the river. When the canyon opens up towards the town of Jicate, the large pampa which once had Inca ruins can be seen below at the river. We continued above on the Inca trail to the town for camp with a roof as the rain set in and night was coming.

It’s fiesta time for mother’s day weekend, with every little town we pass celebrating the holiday. Fiestas in these parts often mean local campesinos, extremely drunk outside the local watering hole, clustered around the main plaza...A unpredictable variable for our travels that we do best staying away from. So tonight in Jicate, were peacefully camped at a farmhouse, far from the blasting Huayno music and intoxicated stares.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 31

Retomamos la expedición partiendo desde los baños del Inca en Caxas. Iniciando este día perdimos el rastro del camino, el mismo que retomamos luego de cruzar por medio de pastizales que pertenecían a un granjero, quien nos indicó el regreso a la ruta correcta sobre el Gran Camino Inca, por donde nos dirigimos hacia la ciudad de Huamaní, en donde paramos para almorzar. Continuamos la caminata en la tarde, entre el Camino Inca y una carretera de tierra para el tránsito de autos, construidas en paralelo.

Descendiendo desde el paso de Huamani el cañón se vuelve más estrecho y se ve rodeado de impresionantes formaciones rocosas a lo largo del río. Mientras el cañón se va abriendo,  se puede observar la ciudad de Jicate, una gran pampa que alguna vez tuvo ruinas incas. Continuamos la travesía en el camino inca en dirección a la ciudad para acampar bajo un techo ya que la lluvia y la noche están por caer.

Es momento de celebración por el día de la madre. Cada pequeña comunidad que cruzamos estaba celebrando este día. Generalmente las celebraciones de fechas importantes en estos pueblos se viven con campesinos de las localidades bebiendo grandes cantidades de bebidas alcohólicas, agrupados alrededor de la plaza principal. Nosotros decidimos mantenernos al margen para poder continuar con nuestro viaje. Así que esta noche en Jicate mientras nosotros acampábamos y descansábamos en una granja podíamos oír a lo lejos la música Huayno y la celebración que se llevaba a cabo.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Day 32

We’ve done it. We’ve knocked out our first sizeable section of The Great Inca Trail in Peru, reaching the town of Huancabamba 130 miles after crossing the border with Ecuador. It was 7 full days on foot, averaging close to 20 miles a day to get here from El Toldo. It’s now time to resupply, rest the humans and animals of the team and take a shower.

From here, were a bit more than two weeks trekking to Cajamarca, an important stop along The Great Inca Trail and also a city of almost a million people. To get there we will be dropping in elevation to almost 3,000 feet for a week before climbing into the high puna (altiplano) of the Andes above 12,000 feet, where will be for June and July before our last push to Cusco in August.

For now though, I’m looking for a restaurant and a cold beer...Let’s see what Huancabamba is all about!

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 32

¡Lo logramos! Hemos completado la primera sección del Gran Camino Inca en Perú, llegando a la ciudad de Huancabamba, 210 kilómetros después de cruzar la frontera con Ecuador. Fueron siete días completos a pie, recorriendo por día cerca de 32 kilómetros, desde el pueblo El Toldo. Es hora de reabastecernos de productos necesarios para continuar posteriormente con la expedición, descansar y tomar una ducha.

Desde este punto, estamos a un poco más de dos semanas de caminata a Cajamarca, una importante ciudad de casi un millón de personas e importante parada a lo largo del Gran Camino Inca. Para llegar a esta ciudad tendremos que descender casi 1,000 metros durante una semana para luego ascender a la alta puna, el altiplano de los Andes, por encima de los 3,600 m.s.n.m, en donde estaremos en los meses de Junio y Julio antes de nuestro último tramo a Cusco, en el mes de Agosto.

Por ahora, es momento de encontrar un buen restaurante y una cerveza fría ... ¡Veamos que tiene Huancabamba para nosotros!

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Day 33

When Tafur arrived, Pizarro refused to return, drawing a line in the sand, saying: “There lies Peru and its riches; Here, Panama and it’s poverty. Choose each man, what best becomes a brave Castilian. For my part, I head south”. Thirteen men stayed, traveling on a crude boat to the Island of Gorgona. waiting seven months for Almagro and Luque to arrive with more men and provisions. (continued from Day 25)

After much convincing, Panama’s governor Pedro de los Rios finally allowed Luque and Almagro to meet Pizarro at Gorgona Island to bring him back. Under this guise, they took the opportunity to leave Panama and continue their explorations south with Pizarro. By April 1528, they reached Tumbes and encountered an Inca settlement with an abundance of riches in gold and silver they so long desired. They also saw the llama for the first time, with Pizarro calling it “a little camel”.

It was at Tumbes that Pizarro began to hear tales of a powerful monarch that ruled a powerful kingdom in the Peruvian territory. With this news, and samples of gold, fabric, a llama and a Tumbes native, baptized Felipillo to serve as a translator, they returned to Panama. They were now as determined as ever to return with the necessary supplies and men to finish their conquest of Peru.

Although Pedro de los Rios refused to allow for a third expedition south, leaving Pizarro and his associates no other option but to lobby King Charles I of Spain directly. Pizarro crossed the Atlantic with proof in hand of the Inca empire, making it to the Castilian court by the summer of 1528 where the King was impressed with the accounts of Peru. It would take another year of bureaucratic details, but Pizarro was granted permission in a document called, Capitulación de Toledo on July 6, 1529, to proceed with his conquest. It gave Pizarro the title of governor of New Castile for 200 leagues along the newly discovered coast with all the authority vested upon such a position.

The extra time in Spain gave Pizarro a chance to return to his native Trujillo to convince his brothers Hernando, Juan and Gonzalo, along with other close friends, to join him on his third expedition. Under conditions of the grant, Pizarro was to raise a sufficiently equipped force of 250 men within six months. Although after not meeting this threshold, he would have to clandestinely leave Spain, meeting up with his brothers and the remaining men on two vessels in the Canary Islands. Eventually, Pizarro left Panama for his third and final expedition to Peru on December 27th, 1530 with Almagro and Luque staying behind in Panama to gather more men and join later.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 33

Una vez que Tafur llegó donde Pizarro, él se negó a volver, trazando una línea en la arena diciendo: "Ahí está el Perú y sus riquezas; aquí, Panamá y pobreza. Elijan lo que mejor les convierta en un valiente español. Yo me dirijo al sur". Trece hombres decidieron permanecer viajando en un barco hacia la isla de Gorgona, en donde esperaron a Almagro y Luque siete meses, quienes llegarían con más hombres y provisiones. (Continuación día 25).

Después de muchas conversaciones y luego de convencerlo, el gobernador de Panamá, Pedro de los Ríos, finalmente permitió que Luque y Almagro se reunieran con Pizarro en la Isla Gorgona para traerlo de vuelta. Bajo esta excusa, aprovecharon la oportunidad y dejaron Panamá para continuar sus exploraciones al sur con Pizarro. En abril de 1528, llegaron a Tumbes y encontraron un asentamiento inca con abundante riqueza de oro y plata que habían deseado encontrar desde tiempo atrás. Por primera vez vieron una llama, a la que Pizarro llamaba "un pequeño camello".

Fue en este lugar, en Tumbes, que Pizarro empezó a oír relatos de un poderoso monarca que gobernaba un poderoso reino en el territorio peruano. Con esta noticia, oro, tela, llama y un nativo de Tumbes que serviría como traductor -bautizado como Felipillo-, volvieron a Panamá decididos a regresar con los suministros y los hombres necesarios para conquistar el Perú.

Pedro de los Ríos se negó a permitir una tercera expedición al sur, dejando a Pizarro y sus asociados ninguna otra opción más que acudir directamente al rey Carlos I de España. Pizarro cruzó el Atlántico con pruebas en mano sobre la existencia y riqueza del imperio inca, llegando a la corte española en el verano del año 1528. El rey quedó impresionado con los relatos sobre Perú y a pesar de que se necesitaría un año de detalles burocráticos a Pizarro se le concedió permiso el 6 de julio de 1529 en un documento llamado Capitulación de Toledo para proseguir con la conquista. Así mismo, nombró a Pizarro gobernador de Nueva Castilla durante 200 leguas a lo largo de la costa recién descubierta, con toda la autoridad que se le atribuía a tal posición.

El tiempo que Pizarro estuvo en España le dio la oportunidad de regresar a su natal Trujillo para convencer a sus hermanos - Hernando, Juan y Gonzalo- y a otros amigos cercanos a unirse a él en la tercera expedición. Pizarro debía agrupar un ejército suficientemente capaz y equipado de 250 hombres en el plazo de seis meses. Sin embargo, no pudo cumplir con este objetivo por lo que tuvo que abandonar clandestinamente España, reuniéndose con sus hermanos y los hombres restantes en dos buques en las Islas Canarias. Finalmente, Pizarro salió de Panamá para su tercera y última expedición al Perú el 27 de diciembre de 1530. Almagro y Luque se quedaron en Panamá para reunir más hombres y luego unirse al ejército español.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Day 34

Pizarro’s intention on his third voyage to Peru was to dock at Tumbes like his previous expedition. Although when he arrived towards the end of 1531, it had been deserted and destroyed. It would be the first evidence the Spanish would see of the ensuing civil war between Atahualpa and Huascar and the chaotic times of the Inca empire.

With Tumbes no longer affording safe accommodation, Pizarro continued into the interior, establishing the first Spanish settlement in Peru at San Miguel de Piura in September of 1532. After leaving 50 men back under the command of Antonio Navarro, Pizarro continued his conquest with 200 men having soon received an envoy from the Inca himself. The Inca envoy had come from the citadel at Caxas with presents and an invitation to meet the Inca ruler at Cajamarca.

By 1532, Atahualpa and his armies from the north, continued to win a series of battles eventually pushing south to Cusco, where he took his brother Huascar hostage, and slaughtered dozens of his brothers to prevent any challenges from the Huascar blood line. Atahualpa had effectively won the war, receiving news in Cajamarca around the same time about the incursion of the Spanish...What he saw as the arrival of strange bearded men on unfamiliar beasts into Inca territory. The stage was set for a clash of civilizations that would change the course of Peru and the world. A clash, the consequences of which are still playing out today and can be seen along our expedition on this most important Inca road.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 34

La intención de Pizarro al llegar a Perú en su tercer viaje era desembarcar en Tumbes, tal como lo hizo en la previa expedición. Sin embargo, al llegar a fines de 1531, Tumbes había sido prácticamente abandonado y destruido. Esta sería la primera evidencia que los españoles verían sobre los tiempos caóticos del imperio inca y de la guerra civil entre Atahualpa y Huáscar.

Siendo Tumbes un lugar que no contaban con las medidas y tranquilidad necesaria que Pizarro requería, siguió su marcha hacia el interior del país estableciendo el primer asentamiento español en Perú en San Miguel de Piura en septiembre de 1532. Después de dejar a 50 hombres bajo el mando de Antonio Navarro, Pizarro continuó su conquista con 200 hombres y eventualmente recibió a los representantes del propio Inca, quienes habían llegado desde la ciudadela de Caxas con regalos y una invitación para encontrarse con el gobernante en Cajamarca.

En 1532, Atahualpa junto al ejército del norte continuaron ganando una serie de batallas que eventualmente los harían llegar a Cusco, en donde tomó a su hermano Huáscar como rehén y mató a decenas de sus hermanos para evitar cualquier movimiento de venganza de parte del linaje. Atahualpa había ganado la guerra y recibió noticias en Cajamarca por ese misma época acerca de la incursión de los españoles… lo que consideró como la llegada de extraños hombres barbudos y bestias desconocidas en territorio inca.

El escenario estaba preparado para un choque de civilizaciones que cambiarían el curso del Perú y del mundo. Un choque, cuyas consecuencias todavía se están desarrollando hoy y que podemos ver a lo largo de nuestra expedición en este importante camino inca.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Day 35 – May 16

We arrived to Tacarpo after a full day’s walk following along in the general direction of the Huancabamba river. We will continue along the Huancabamba river for another 4 to 5 days from here before climbing to Huambos in route to Cajamarca. Fortunately, the team is holding up well and currently in their happy place being camped on a soccer field in the middle of the town.

Our Andean core - Flavio, Alipio and Valentine - are much more comfortable staying in towns as it gives them an extra sense of security. In a big way, they’re right to feel this way given the propensity of rondas (the community security and enforcers) to be suspicious of outsiders camping in the bush. However, the North American and Australian among us – myself and John - would prefer to camp as far away from other people as possible, perched on the top of a mountain with some incredible view. This preference is certainly more akin to the Alpine style of trekking, focused on nature and an escape from urban life.

Nonetheless, in either situation, decades of combined experience tell us the critical importance of always checking in to get approval from the nearest locals. The open space of the Andes can give a false sense that it’s void of humans. However in reality, with thousands of years of evolving agricultural lifestyle in this region, almost every square inch of this land is already either worked on or part of the larger rural community. So today, we hang out with Tacarpinos, and maybe tomorrow we’ll be on the top of that mountain… after we talk to the locals of course.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 35

Luego de un día de caminata siguiendo el cauce del rio Huancabamba llegamos a Tacarpo. En los próximos 4 a 5 días continuaremos caminando paralelamente al cauce de este rio antes de ascender hacia Huambos mientras nos dirigimos hacia Cajamarca. Afortunadamente, el equipo mantiene un buen ritmo y están tranquilos al poder acampar en un campo de futbol en el medio del pueblo.

Los miembros andinos del equipo - Flavio, Alipio y Valentín – encuentran más agradable alojarse dentro de las ciudades ya que les da una sensación extra de seguridad. Ellos en gran parte tienen razón al sentirse así debido al resguardo de las rondas – se les llama así a las personas que se encargan de la seguridad de la comunidad – antes de acampar en las montañas fuera de las ciudades. Sin embargo, los que venimos del exterior del país, en mi caso de E.E.U.U. y John de Australia, preferimos acampar lo más lejos posible de la gente, como por ejemplo en lo más alto de una montaña con una vista increíble del lugar. Esta preferencia de querer perderse en la naturaleza para escaparse de la vida urbana es bastante común en los aventureros de caminatas en montañas.

Sin embargo, en cualquiera de las dos situaciones, la experiencia obtenida en décadas nos recuerda que es importante siempre presentarse en las comunidades frente a los funcionarios para obtener la aprobación de los pobladores. Las zonas abiertas de los Andes pueden dar la falsa sensación de que estos lugares no están bajo la custodia nadie. Sin embargo, casi cada centímetro cuadrado de estas tierras pertenece a la comunidad rural y campesinos.
Hoy nos despedimos de los tacarpinos y quizás mañana podremos acamparnos en la cima de las montañas… luego de conseguir la autoridad de los lugareños.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Eventually making our way down to the Huancabamba river
Heading towards Saulaca
The Great Inca Trail

Day 36

Leaving Tacarpo, we climbed to Chiramoyo for most of the morning before coming down on a wide and very old walking road down to the Huancabamba river. We dropped almost 3,000 feet to the river basin, tried to cross the river unsuccessfully, lost our trail, and then hit the quicksand...

An alluvial mud, still wet from a landslide off the canyon, had blocked our path. We still needed to eventually cross the river but now had to get through this first. We, and the horses, nearly got ourselves stuck in a sinking mud that was like glue. After we did some rolling around up to our knees to get the animals and humans back to safety, we finally found one of the very few places where the river was split in three and could cross.

John went first to see if it was actually possible and I followed with the horses. Flavio, Alipio and Valentine got down to their skimpies, held hands for support against the current and crossed last. We had arrived at the other side tired, wet and relieved. We were ready for tea hour and so immediately set camp on the river basin with just a few hours of sunlight left. It was time for some rest and recovery to prepare for another day on The Great Inca Trail.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 36

Salimos de Tacarpo y empezamos el ascenso por casi toda la mañana hacia Chiramoyo para luego descender por un camino inca ancho y muy pretérito hasta el río Huancabamba. Bajamos casi 900 metros hacia la cuenca del río e intentamos cruzarlo, sin tener éxito. Además, perdimos nuestra ruta y finalmente nos estancamos en lodo, que mas parecía arena movediza.

El lodo producto de la lluvia y un derrumbe del cañón bloquearon el camino por donde seguiríamos avanzando. Aún necesitábamos cruzar el río pero antes teníamos que cruzar este bloqueo. Nosotros y los caballos casi nos quedamos atrapados en medio del lodo que parecía pegamento. Después de varios intentos volvimos a un lugar mas seguro y llegamos a un lugar en donde el río se dividía en tres y sería más fácil cruzar.

John fue primero en intentar cruzar por este punto y yo lo seguí con los caballos. Flavio, Alipio y Valentín guardaron sus prendas quedándose solo en ropa interior y agarrados de la mano unieron fuerzas contra la corriente. Llegamos finalmente a la otra orilla, cansados, mojados, pero aliviados. Estábamos listos para la hora del té. Inmediatamente establecimos el campamento cerca a la orilla del río y tuvimos sólo unas pocas horas de luz solar. Era tiempo de descansar y recuperarse para otro día en el Gran Camino Inca.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

John after the sinking mud
John crossing the river
Tea hour and writing you this story
The team working to get out of the quicksand

Day 37 – 10 times the usual rain in Peru

El Niño hit Peru this year causing widespread damage on the north coast and displacing more than 150,000 people due to landslides and flash flooding. In the less populated mountains of Piura along the Huancabamba river, rains have continued unusually late into mid-May and are still causing many issues.

We spent all day along The Great Inca Trail on the Huancabamba river. Rains in just the past few days have left jagged cuts in the earth leading from narrow canyons that eventually turn into muddy alluvial fans, nearly unpassable for us and our animals. Our local guide from the small community of Mandorcillo explains that they have been “isolated”. Nearly all the paths and roads have been affected and they are still reestablishing full connection to nearby towns.

In contrast to the large population centers on the coast, these Andean communities in the Huancabamba river valley can sustain themselves temporarily with their own crops and animals, close knit communities and clean water coming down the hills. They have withstood the wrath of nature and continued on. So far are team has as well.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 37 – Llueve diez veces más de lo usual en Perú

Este año, el fenómeno del niño golpeó muy fuerte a Perú. Deslizamientos e inundaciones causaron graves daños sobre todo en la costa del norte peruano, desplazando a más de 150,000 personas. Las lluvias continúan hasta el momento en algunas partes altas de Piura y siguen causando estragos en pueblos que se ubican a lo largo del rio Huancabamba.

Caminamos todo el día por una parte del tramo perteneciente al Gran Camino Inca, paralelo a este río. Las lluvias de los últimos días han dejado una especie de cortes en la tierra de los cañones que se convierten en paredes de lodo que son casi imposibles de cruzar para el equipo y nuestros animales. El guía que nos acompaña hoy, que viene de la pequeña comunidad de Mandorcillo, explica que los pueblos están aislados. Casi todos los caminos y carreteras se han visto afectados y aún se está trabajando para restablecer la conexión con las ciudades cercanas.

Sin embargo, a diferencia de las grandes poblacionales de la costa, estas comunidades andinas ubicadas en el valle del río Huancabamba pueden sostenerse temporalmente con sus propios cultivos y animales y además encuentran agua limpia que baja las colinas en ríos o cascadas. Estas fuertes comunidades han resistido la ira de la naturaleza y continuaran haciéndolo. De la misma manera como nuestro equipo lo tiene que hacer también.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

The team crossing a swollen Huancabamba river
The Huancabamba river flooding due to late seasonal rains

Day 38  - Following the footsteps of “El Caminante”

After three days with local guides we finally found our way out of the Huancabamba river Valley. We climbed out at Papayo, crossing the 3,000ft pass at Buena Vista before dropping down the other side to Piqijaca. This is the exact route that Ricardo Espinosa took in 1999 and whose maps have been foundational for our expedition.

To give a sense of just how few outsiders ever come here, we met two locals who recalled when Ricardo Espinosa passed through nearly 18 years ago on his 7-month trek from Quito to La Paz, and they seem to think he was the last (and only) person who walked the Inca trails in the area. Then remarkably, we ended up having dinner with the same family that Ricardo had stayed with. They fondly recalled how he had introduced himself, looking for a place to stay, explaining that he was writing a book about the Inca road that passed through the town…nearly 20 years later, we were in that same house with the maps from that book, now titled “The Gran Ruta Inca”... and it was all pretty surreal.

Though a lot has changed in Piquijaca since. The fears of Sendero Luminoso and the violence it brought about has gone away. Most locals have cell phones now and the town is more curious of outsiders than scared (per the explanation of our dinner hosts). We openly set camp in the town soccer field as dozens of towns people came to gawk and young children played amongst our tents.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 38 – Siguiendo los pasos de “El Caminante”

Luego de tres días acompañándonos por tres guías locales, finalmente nos encontramos fuera del valle del río Huancabamba. Empezamos a ascender a Papayo, cruzando mil metros en Buena Vista antes de empezar a descender por el lado contrario hacia Piquijaca.  Esta es la misma ruta que Ricardo Espinosa tomó en el año 1999, la misma indicada en los mapas de su libro que son la base para nuestra expedición.

Para tener la idea de cuántos extranjeros han venido a este lugar, nos encontramos con dos personas que viven actualmente en la localidad que recordaron que hace 18 años, Ricardo Espinosa, pasó por aquí en el viaje que realizó y que duró 7 meses, desde Quito a La Paz. Él fue el último (y único) extranjero que ellos recuerdan avanzó por este tramo del Camino Inca.
Finalmente, tuvimos una cena con la misma familia con la que Ricardo se había quedado años atrás. Recordaron con cariño cómo se había presentado, buscando un lugar donde quedarse, explicando que estaba escribiendo un libro sobre el Camino Inca que pasaba por esta ciudad ... Casi 20 años después, estábamos en esa misma casa, con los mapas que ahora se encuentran en ese libro, ahora titulado "La Gran Ruta Inca"… todo era bastante surrealista.

Piquijaca ha cambiado mucho desde entonces. El miedo por la presencia de Sendero Luminoso y la violencia que provocó la guerra interna ha desaparecido. La mayoría de los lugareños tienen teléfonos celulares y las personas de la ciudad sienten curiosidad por nuestra presencia, la presencia de forasteros, según la explicación de los anfitriones durante la cena. Pudimos establecernos en el campo de fútbol de la ciudad. Decenas de personas del pueblo se acercaron a vernos y los niños jugaban entre nuestras tiendas de campamento.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Explorador

Coming down to Piquijaca
The Great Inca Trail as it arrives to Piquijaca

Day 39 – What an Experience!!

Walking for months on The Great Inca Trail through the center of the Peruvian Andes allows you to marvel at the number of communities there are, made up of 10 people to 10,000. There are literally thousands of them scattered throughout the countryside, following the Inca road, each with their own unique climate, culture and often hats.

Experiencing the scale of it all, step by step, day after day, gives you a sense of the size and diversity of Peru. It’s hard to imagine that we’re seeing just a small fraction of the country’s territory walking for five months. It would be many lifetimes to visit every little town, reminding us that our planet is far vaster than our minds can comprehend.

Tonight, we’re camped at the small hamlet of La Cocha which has the great Inca road running through it. We’re sharing a wall with the only church in the main plaza where most of the 10 family’s also have their homes. The horses have excellent grass in the center, the locals are extremely friendly and we see an Inca platform high on the skyline near the pass we cross tomorrow.

Oh, what an experience!

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Dia 39 – Qué experiencia!

Caminar durante meses por el Gran Camino Inca mientras atravesamos los andes peruanos nos permite maravillarnos con el gran número de comunidades que hay, pueblos compuestos desde 10 personas a 10,000. Literalmente hay miles de estas comunidades esparcidas a lo largo del camino Inca, cada uno con un clima único, cultura y muchas veces diferentes sombreros.

Experimentar a gran escala estas circunstancias, paso a paso, día tras día, nos da una idea del tamaño y diversidad que se encuentra en el Perú. Es difícil imaginar que estamos viendo sólo una pequeña fracción del territorio del país mientras caminamos durante cinco meses. Visitar cada pequeño pueblo sería imposible en una sola vida, lo que nos recuerda que nuestro planeta es mucho más vasto de lo que nuestras mentes pueden comprender.

Esta noche, estamos acampados en la pequeña comunidad de La Cocha, por donde pasa un tramo del gran camino inca. Estamos compartiendo al igual que las 10 casas de la comunidad, la pared de la única iglesia en la plaza principal. Los caballos pueden comer de los pastizales en el centro, los lugareños son extremadamente amables y además encontramos una plataforma Inca en la parte alta, cerca al paso que cruzaremos mañana.

¡Qué gran experiencia!

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Camp La Cocha
Hidden ruins in route
Traffic along The Great Inca Trail

Day 40 - Up & Down, 7 days to Cajamarca City

Departing La Cocha at first light, we climbed the remanence of The Great Inca Trail all morning before dropping down on a narrow ridge all afternoon to the town of Pomahuaca. We're now at one of the lowest points of the trail, where we will be for the next three days, walking along the a more developed section in Huancabamba and then more remote Chotana river. We will then start our climb to Cajamarca over 7days, going from 3,000 feet up to 14,000 before coming down into the city.

Arriving to Cajamarca will a major accomplishment. It will be nearly 50 days through the steepest and rainiest (partly seasonality) part of the Great Inca trail. The high Andean altiplano awaits after Cajamarca, where the road gets wider and displays an engineering that represented the pinnacle of the Inca empire.

As the saying goes... “All roads lead to Cusco.” This is also seen in the road’s increasing grandeur the closer we get.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 40 – Ascender y descender, siete días a la ciudad de Cajamarca.

A primera hora de la mañana y durante toda la mañana, salimos de La Cocha, ascendiendo por el Gran Camino Inca antes de empezar a descender por la tarde por una estrecha cresta hasta llegar al pueblo de Pomahuaca. Nos ubicamos ahora en uno de los puntos más bajos del camino, en donde estaremos por los próximos tres días, avanzando por una sección más desarrollada en Huancabamba para luego terminar en una sección remota cerca al rio Chotana. Desde ahí comenzaremos a ascender a Cajamarca, mientras caminamos siete días, pasando desde los 1,000 a 4,200 m.s.n.m. para luego bajar a la ciudad.

Llegar a Cajamarca será un logro importante. Hemos transitado sobre el Gran Camino Inca por casi 50 días a través de la parte más empinada de las montañas acompañados de lluvias. El altiplano andino nos espera después de Cajamarca, donde el camino se ensancha y muestra una ingeniería al tope que representa el pináculo del imperio Inca.

Como dice el refrán ... "Todos los caminos conducen a Cusco". Esto también se puede apreciar mientras la grandeza del camino aumenta cuanto más nos acercamos a esta vital y principal ciudad.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Andean terraces at Pomahuaca
Dropping down to Pomahuaca

The Great Inca Trail leaving La Cocha

Day 41

Like the ups and down of the vertical world of the Andes, so are the small towns that lie at every conceivable elevation from the Amazon basin to 15,000 feet. The fortunes of each village varies greatly, some so picturesque and friendly that it makes you never want to leave and others who are stuck deep in poverty and alcoholism. The climatic events of El Niño this year have only worsened the social situation in low lying areas like we had seen in the Huancabamba valley and now again in the Chotana river valley.

The 20-family town of Huancas recently lost their potable water because of flash floods and have had to make a canal to bring water in from the river. The community president, while blitzed and suspicious of our arrival at first, warmed up quickly and let us sleep in the communal house. There was also a newly built primary school with at least 70 empty cases of 1-liter beer bottles under its awning waiting to be picked up from a celebration the day before. While disturbing, it was one of the few dry and flat places to store the plastic cartons.

In the end, Huancas did their best to welcome us. We shared our tea and afternoon food with as many locals we could until we ran out. We also gave a donation both to the president and another gentlemen from the school who provided grass for the horses. We hope it goes back into the community but realize it also might just go to booze. It was sad to see such hopelessness, made worse by the intensity of the climate this year. I can only hope that one day through tourism, this monumental Inca route might be able to give communities like Huancas a bit more opportunity and pride for the future.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 41

Al igual que los pueblos o ciudades ubicadas en las partes altas y bajas de los Andes, también se encuentran pueblos pequeños que van desde la cuenca del Amazonas hasta los 4,500 metros de altitud. Las características de cada aldea varían mucho, algunas son tan pintorescas y amigables que dan ganas de no querer irse nunca de ahí, por otro lado, otras tienen a sus habitantes sumergidos en la pobreza y el alcoholismo. Los eventos climáticos presenciados este año causados por el fenómeno de El Niño han empeorado la situación social en zonas bajas, tal como hemos podido observar en el valle de Huancabamba y ahora en el valle del río Chotana.

Las veinte familias que viven en Huancas, se quedaron recientemente sin agua potable al perder las conexiones de agua debido a las inundaciones repentinas causadas por este fenómeno. Ellos han tenido que improvisar un canal desde el río para poder tener agua limpia. El presidente de la comunidad, inicialmente inseguro por nuestra llegada, entró en confianza rápidamente y nos dejó dormir en la casa comunal. Cerca de nosotros se ubicaba una escuela primaria recién construida con al menos setenta cajas vacías de botellas de cerveza de 1 litro de una celebración del día anterior, las mismas que estaban debajo del toldo de donde debían ser recogidas. Aunque era inquietante, era uno de los pocos lugares secos y planos para almacenar los cartones de manera segura.

Finalmente, el pueblo de Huancas hizo lo posible para darnos la bienvenida. Compartimos nuestro té y snacks de la tarde con los lugareños hasta que todo lo preparado se terminó. También, entregamos donaciones al presidente y a los hombres de la escuela que proporcionaron pastizales como alimento para los caballos. Esperamos que este dinero sirva para invertirlo o repartirlo en la comunidad, pero nos dimos cuenta de que también podría ser destinado para la compra de más bebidas alcohólicas. Fue triste ver tal desaliento, agravado por la intensidad y furia del clima de este año. Sólo espero que un día, gracias al turismo, esta monumental ruta inca pueda dar a comunidades tal como Huancas, un poco más de oportunidad y esperanza para el futuro.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

John in front of our camp at the comunal house in Huancas
The Chotana river valley just north of Huancas

Day 42 – Happy for high elevations!

We’ve been in the lowlands of the Andes for three days walking southward through Pucara at the confluence of the Huancabamba and Chotana Rivers. It will thankfully be the last time we drop below 8,000 feet (Pucara is at 3,200 feet) for the rest of The Great Inca Trail. Today after lunch in the town of Las Delicias, we climbed 4,000 feet out of the valley to the district capital of Querocotillo, beginning our climb to Cajamarca that will take us to 15,000 feet. Querocotillo is a quaint and welcoming town of a few thousand with locals bustling around a smart looking plaza...What a difference the elevation makes from our lowland camp last night at Huancas.

The Great Inca Trail from Las Delicias takes a straight diagonal route above the modern road that traverses nearly double the distance to the top. While we didn’t see any visible Inca stonework on the path, the size and trajectory of the route was exactly what we expected. Ascending on it for 3 hours though the late afternoon sun was brutal, eventually getting to Querocotillo, after walking 25 miles over 10 hours from Huancas.

So, when mayor Moses of Querocotillo promised us a camp, but then had us wait an hour while he conferred with his assistants as the sun set, we were a bit frustrated. He clearly didn’t understand the urgency we felt after such an exhausting day to set up our tents and get dinner started before it got dark. After a bit of insistence when the horses arrived 45 minutes later, he finally sent us with one of his helpers to the bull fighting ring at the top of town to camp. It was only 3 blocks from the main plaza where we had been waiting for the mayor to make a decision. Though inside I was struggling to maintain my patience, I thanked him and encouraged him to follow our journey on Facebook.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 42 – ¡Feliz por la altura!

Hemos caminado tres días sobre la parte baja de los andes, en dirección al sur, cruzando Pucará y la unión de los cauces de los ríos Huancabamba y Chotana. Afortunadamente esta será la última vez que estemos por debajo de los 2,400 metros de altura en lo que resta de la expedición (Pucará se ubica a 950 metros de altitud). Hoy, terminando el almuerzo en el pueblo de Las Delicias, subimos 1,200 metros fuera del valle, en dirección a la capital del distrito de Querocotillo, para así también comenzar oficialmente nuestra caminata a Cajamarca, a una altura de 4,500 m.s.n.m. Querocotillo es una ciudad pintoresca y acogedora con unos cuantos miles de habitantes que se movilizan alrededor de una plaza elegante. ¡Qué notoria diferencia hace la elevación respecto al campamento en donde estuvimos ayer en Huancas!

El Gran Camino Inca, que parte desde Las Delicias, va por una ruta diagonal por encima de la carretera moderna que atraviesa casi el doble de la distancia hasta la cima. No vimos ningún monumento inca en el camino, pero si encontramos el trayecto exactamente tal como lo esperábamos. Ascendimos sobre este por tres horas, con el sol de la tarde quemándonos fuertemente. Llegamos eventualmente a Querocotillo, después de caminar 40 kilómetros por más de 10 horas desde Huancas.

El alcalde Moisés de Querocotillo nos prometió un lugar donde acampar, sin embargo nos hizo esperar por una hora mientras se reunía con sus asistentes, lo que nos tenía un poco frustrados ya que teníamos poca luz solar por delante. Claramente no se entendía la urgencia de armar nuestras tiendas y campamento para empezar a preparar la cena antes de que oscureciera sobre todo porque tuvimos un día muy agotador. Después de un poco de insistencia y 45 minutos más tarde, luego de que los caballos llegaran, nos envió con uno de sus ayudantes a la plaza de toros, la que estaba ubicada en la parte superior de la ciudad. Estaba a sólo tres cuadras de la plaza principal donde habíamos estado esperando a que el alcalde tomara una decisión. En esos momentos yo me encontraba luchando internamente por mantener la paciencia, sin embargo, le di las gracias y le animé a seguir nuestro viaje por Facebook.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

A marker noting a prehispanic road in the area
Looking down at Las Delicias with the climb to Querocotillo in the background
Your author, tired and hot midway up the climb to Querocotillo at the only spring in route

Day 43 – Walking Peru’s Yellow Brick Road

Trekking #TheGreatIncaTrail can be like walking the yellow brick road, except instead of looking for the Wizard of Oz, we’re in search of the great cities of pre-Hispanic South America. Our Oz today was #Pacopampa, a 3,000 years old city that was hidden in the hills along our route. Pacopampa is believed to be part of the great #Chavín culture that preceded the #Incas by 2,000 years. They were the Inca’s predecessors as the Romans were to Western civilization today. News came out just this week that a Chavín fresco was discovered a thousand miles South on the coast of Lima, giving credence that Chavín culture spread throughout much of modern day Peru.

In search of Pacopampa, we left Querocotillo along its main street that turns into the #Incatrail over the mountain towards Querocoto. A few hours into the hike, the mud got so heavy that Flavio, Alipio, Valentine, John and the horses escaped to the car road below. Although being ahead of the group, I didn’t even realize that I was alone in the hunt until I eventually got lost, stumbling around muddy paths that went in all directions. Eventually by midday, I found a trail that widen and showed large stones at its base, giving signal that I was close. That’s when the whole mountain turned into a series of large terraced platforms that came into view between clearing fog. I had found my Oz.

As I explored its sunken plazas, massive carved stones and raised platforms, I quickly saw the resemblance to Chavín de Huantar, the capital city of Chavín culture about 700 miles South on the #QhapaqÑan that our team visited last year. The entire mountain was sculpted to demonstrate power, even showing signs of underground tunnels that served purposes of worship and control of local populations. It was another reminder of the major societies that led to the development of the #Incas thousands of years later.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

______________________

Día 43 - El camino de baldosas amarillas de Perú

Recorrer por el #GranCaminoInca puede ser como caminar por el camino de baldosas amarillas, con la diferencia de que no buscamos al Mago de Oz, sino a grandes civilizaciones de cultura pre hispánica en #Sudamérica. El día de hoy, nuestro Oz fue Pacopampa, una civilización de 3,000 años de antigüedad que se encuentra en la ruta, oculta detrás de unas montañas. Se cree que esta civilización formó parte de la Cultura #Chavín, que antecedió a los Incas en 2,000 años. Ellos fueron, como los romanos, los predecesores de la civilización occidental actual. Esta semana, se conoció por medio de la prensa sobre el nuevo descubrimiento de un santuario religioso de Chavín, encontrado a 1,600 kilómetros al sur de la costa de #Lima, confirmando nuevamente que la cultura Chavín se extendió a través de gran parte del #Perú.

Al empezar la caminata hacia Pacopampa, salimos de Querocotillo por la calle principal que eventualmente se convierte en el #CaminoInca, avanzando entre las montañas hacia Querocoto. A pocas horas de haber empezado la caminata, el barro se puso tan pesado que Flavio, Alipio, Valentín, John y los caballos cambiaron su ruta hacia la carretera asfaltada ubicada por debajo del camino inca . En ese momento, al estar encabezando la expedición, no me di cuenta de que había quedado solo y que me había perdido, encontrando caminos de barro que iban en todas las direcciones. Finalmente, a mediodía, encontré un sendero que se ensanchaba y mostraba grandes piedras en su base, haciéndome pensar de que estaba cerca. A partir de este punto, las montañas empezaron a mostrar una serie de grandes plataformas como terrazas que surgieron a medida que la niebla se iba despejando. Había encontrado a mi Oz.

Mientras exploraba las plazas del lugar, observaba las enormes piedras talladas y las plataformas elevadas, pude observar la semejanza de la arquitectura con Chavín de Huántar, la capital de la cultura de Chavín, a unos 700 kilómetros al sur del #QhapaqÑan, la que nuestro equipo visitó el año pasado. Toda la montaña fue esculpida para demostrar poder, incluso mostrando signos de túneles subterráneos que servían para el culto y el control de las poblaciones locales. Era otro recordatorio de las grandes sociedades que llevaron al desarrollo de los #Incas miles de años después.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

A puma monolith found at Pacopampa. A sign of Chavin culture at Pacopampa
Arriving to Pacopampa
Catching sight of larger stones on the path as I arrived to Pacopampa
Ceremonial platform at Pacopampa

Sign of underground tunnels at Pacopampa similar to Chavin de Huantar
Successive pampas of Pacopampa
The Cusquenos waiting in the town below Pacopampa as I got lost above in the ruins
The Great Inca Trail as it widens towards Pacopampa
The Great Inca Trail ascending from Querocotillo
Upper levels of Pacopampa. There is a sunken plaza in front with a offering platform in the rear
Wall at Pacopampa