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The Great Inca Trail

The Great Inca Trail - Part VIII

Published August 05, 2017 by Nick Stanziano

Secondary Categories: Founder

Day 102 - Into the lower altitudes

From camp above #Incapachan, the llamas decided to take a midnight stroll, disappearing into the dark. It took Tito and Valentin an hour of crossing mountains at 5am the next morning to find them. Whatever happened on their escapade, they pranced back into camp looking content. We still managed to pack camp and load the gear for a 7am departure.

The Great Inca Trail then climbed for two hours to a high pass above the village of #Marcas, before descending to the #Huarpi river in route to #Huanta. The descent that reached as low as 7,000 feet was long and hot, with the vegetation going from the grassy Andean puna, to a prickly desert of cactus and shrubs. It didn’t help that the road was destroyed, causing our team to instead take the longer and curvier route down the paved highway to reach the river.

And so it goes for the Great Inca Trail when we’re not amongst the safety of the remote and high Andean puna...The Inca road is frequently destroyed and ceases to exist. The Incas always preferred higher altitudes for their road, where the climate was cold and dry...We do as well.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

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Día 102 – Descendiendo desde las alturas

Desde el campamento por encima de #Incapachan, las llamas decidieron dar un paseo de medianoche, desapareciendo en la oscuridad. Tito y Valentin tuvieron que cruzar por una hora varias montañas a las 5 de la mañana. No sabemos qué hicieron durante las horas que se fueron, pero volvieron al lugar donde nos encontrábamos luciendo muy felices, mientras tanto nosotros estabamos desarmando el campamento y cargando el equipo para partir nuevamente a las 7am.

Desde este punto, El Gran Camino Inca empezaba a ascender por dos horas hacia un paso alto sobre el pueblo de #Marcas, antes de descender al río #Huarpi en ruta a #Huanta. El descenso hacia los 2,100 m.s.n.m fue largo y acompañado de mucho calor, con gran presencia de vegetación que va desde pastizales y hierbas de la puna a cactus y arbustos en el desierto. El camino estaba destruido, lo que dificultó nuestro avance al tener que tomar la ruta más larga y con más curvas sobre la carretera moderna para llegar al río.

Esta es la situación cuando no estamos en la alta y remota puna en donde tenemos la seguridad de que El Camino Inca se encuentra a salvo de las destrucciones. Los incas siempre preferían la altura, con el clima frío y seco ... nosotros también preferimos lo mismo.

Nick Stanziano
Jefe Supervisor
SA Expeditions

The Great Inca Trail between Incapachan and Marcas
Gazing down to the walk ahead from the high pass above Incapachan.
The llamas back from their escapade, getting ready for their loads.  

Day 103 - Looking back

It’s been nine days since we left the pampa at Jauja, arriving to Huanta at the footsteps of Ayacucho for a rest and resupply day. Ayacucho is yet another major milestone on our march south to Cusco and an important city in the story of Peru.

Ayacucho, while a city that sprouted after the Spanish conquest, is the capital of a region that was home to the great Chanka culture, who fought and eventually lost their attempted conquest of the Incas in an area neighboring Cusco in 1438. It was a major turning point for the imperial ambitions of the Incas and the historical debut of Pachacutec, the valiant Inca prince who fended off 40,000 thousand Chanka soldiers invading Cusco. Following the wars with the Chanka, the Inca would continue their expansion, consolidating their power along the entirety of the Andes for the next century until the arrival of the Spanish conquistadors in 1531.

Even today in contemporary Peru, old rivalries between the Chanka and Inca people are displayed in rivalries between archeologist from Ayacucho versus those from Cusco. The great clash of Andean civilizations in the 15th century is still working itself out, only now it’s in how the history is recorded. 


Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions


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Día 103 – Echando un vistazo al pasado

Han pasado nueve días desde que salimos de Jauja, llegando a Huanta en los pasos de Ayacucho para un día de descanso y reabastecimiento. Ayacucho es otro punto importante en la ruta de nuestro viaje en dirección sur, hacia Cusco así como un importante departamento de Perú.

Ayacucho, una ciudad que creció después de la conquista española, es la capital de una región que fue el hogar de la gran cultura Chanka. Ellos lucharon para finalmente perder al intentar conquistar a los incas en 1438 en una zona cercana a Cusco. Fue un gran punto a favor para las ambiciones de los incas y un gran e histórico debut para Pachacútec, el valiente Inca que defendió a Cusco del intento de invasión de 40,000 mil soldados Chankas. Después de las guerras con los miembros de esta cultura, Pachacutec continuó su expansión, consolidando un gran poder lo largo de toda la Cordillera de los Andes durante todo ese siglo hasta la llegada de los conquistadores españoles en 1531.

Hasta el dia de hoy existen viejas rivalidades entre los Chankas y los Inca, las mismas que se pueden observar entre la arqueólogia de Ayacucho y las de Cusco. El gran choque de las civilizaciones andinas en el siglo XV todavía esta presente, sólo que ahora se basa en cómo se registra la historia.


Nick Stanziano
Jefe Supervisor
SA Expeditions
 

Day 104 - Revolution and Terror

As the expedition team takes a rest and resupply day in Huanta at the footsteps of Ayacucho, there is time to reflect on another important story at our current juncture of the Qhapaq Ñan... It’s a story of political ideology, revolution and terrorism along the Great Inca Road. The Shining Path, a Maoist communist movement founded by Abimael Guzman, a former philosophy professor, first took hold at San Cristobal of Huamanga University in Ayacucho in the early 1970’s.

It would be a contemporary struggle, the latest is of a series of political and social insurgencies that was meant to adjust for the significant inequalities that the Spanish conquest, three hundred years of colonialism and 20th century economic structures nurtured. Yet the militancy of the Shining Path took hold by the early 1980’s, and its political movement turned into a decade of murder and conflict on both sides of the political spectrum. When Abimael Guzman was captured by the government of Alberto Fujimori in 1992, sixty thousand Peruvians had died at the hands of the Shining Path and responses by right wing militias and the military.

At the height of the conflict, terror and violence gripped Ayacucho and it’s surrounding regions. Searing a scar in Peruvian society and politics in which it is still recovering.

[Continued to Day 105]

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

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Día 104 - Revolución y Terror

Ya que el equipo que conforma esta gran expedición está aprovechando para reabastecer provisiones y descansar en Huanta, muy cerca de Ayacucho, hay tiempo para reflexionar sobre otra importante historia relacionada con la coyuntura actual del Qhapaq Ñan... Es una historia de ideología política, revolución y terrorismo que se desarrolló a lo largo de este Gran Camino Inca. Sendero Luminoso, un movimiento maoísta comunista fundado por Abimael Guzmán, un antiguo profesor de filosofía, se mostró la primera vez al tomar posesión en los inicios de 1970 de la universidad de San Cristóbal de Huamanga, Ayacucho.

Fue una lucha constante, la última serie de insurgencias políticas y sociales que pretendían adaptarse a las marcadas desigualdades que se generaron luego de la conquista española, sumado a los 300 años de colonialismo y la nueva estructura establecida en el siglo XX. En 1980 y durante una década, Sendero Luminoso fue participe de una serie de asesinatos y conflictos en ambos lados del espectro político. Cuando Abimael Guzmán fue capturado por el gobierno de Alberto Fujimori en 1992, sesenta mil peruanos habían muerto a manos del Sendero Luminoso y el ejército y militares peruanos como respuesta a los ataques perpetuados.

En el apogeo del conflicto, el terror y la violencia se apoderaron de Ayacucho y cercanías. Esto dejó una gran cicatriz en la sociedad peruana y en la política que todavía se viene recuperando.

[Continúa en el día 105]

Nick Stanziano
Jefe Supervisor
SA Expeditions

The conflict gripped society at all levels.

Day 105 - Remembering a beautiful stretch of Inca Road

As we did in Huancayo, the idea of bringing the animals into the melee of traffic and city life at Ayacucho was a dangerous prospect. We therefore loaded all the animals, humans and gear into a truck and covered the twenty-five miles or so of modern life thru Ayacucho by vehicle, landing in Toccto on the other side.

The Great Inca Trail at this juncture follows along closely to the modern central mountain highway through Peru. It means that we have to tolerate more pavement and more population centers...If there is any consolation, it does mean there’s more cold beer in route…

So instead of taking you along a road that thousands of people drive every day, we're going to share some recently published pictures by @KmCero.Turismo. The pictures highlight the monumental #awesomeness of three hundred miles of the #Incaroad and a few weeks north on the Great Inca Trail. They are in a whole other league compared to my point and shoot I-phone which I send on most days...Enjoy!

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

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Día 105 - Recordando un hermoso tramo del Camino Inca

La idea de dirigir a los animales por el tráfico de una ciudad, tal como nos pasó en Huancayo y ahora en Ayacucho, es considerada como una figura peligrosa. Por lo tanto, subimos a todos los miembros del equipo, seres humanos y animales, en un camión para atravesar 25 kilómetros entre la moderna vida de Ayacucho, llegando al otro lado de la ciudad, a Toccto.

El Gran Camino Inca sigue de cerca a la moderna carretera por las montañas a través de Perú, lo que significa que tenemos que tolerar más tramos de asfalto y más centros poblados en la ruta. Como consuelo frente a esta situación tenemos que encontraremos donde comprar con más facilidad cerveza fría.

En lugar de mostrarle un camino por donde recorren miles de personas todos los días, se compartirá junto a esta historia algunas fotos recientemente publicadas por @KmCero.Turismo. Las imágenes destacan el monumental y grandioso tramo inca de 480 kilómetros, fotos que fueron capturadas hace unas pocas semanas al norte por un diferente tramo del este gran camino. Podrán observar que este material juega en ligas mayores en comparación con aquellos que yo he logrado tomar con mi I-phone, las mismas que se han publicado en la mayoría de nuestras historias sobre esta expedición en nuestras redes sociales. ¡Disfruten!

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

 

Day 106 - Pomacocha and Dutch kids

Waking up at camp to another beautiful clear and crisp Andean sunrise at Valenzuela near Manallasacc, the neighbors greeted us with a tub full of thick vegetable soup and a big bowl of boiled potatoes, eggs and local cheese. It was a welcome present after the standard oatmeal and bread breakfast we have on most days. After an extended goodbye with our new friends, we departed for the religious and ceremonial center at Pomacocha.

For the first half of the day the Great Inca Trail was covered below the modern highway before crossing the Vischongo river just after lunch. From here we climbed to Patahuasi, catching the transversal Inca road that comes from the coast...It was the same trail we had taken last year from Vilcashuaman to Huaytara, just heading in the other direction. We arrived to Pomacocha from above, so enjoyed incredible views of this important Inca site which sits next to a blue lake and bordered by an Inca wall that spans nearly 1,000 feet.

We set camp next to the lake where there happened to be forty Dutch high school students camped as well. They were on a school trip, working with street kids in nearby Ayacucho and had come to Pomacocha as a side trip to learn about the culture and history of the region. It made for a bit more noise and crowds than we’ve been used to recently, but a worthy reason to share such a beautiful place.

John Leivers
Andean Explorer
The Great Inca Trail Team
 

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Día 106 - Pomacocha y niños holandeses

Hoy desde nuestro campamento en Valenzuela, cerca de Manallasacc, despertamos con un hermoso y bello amanecer. Además, los vecinos nos dieron los buenos días ofreciéndonos una gran olla con sopa hecha a base de trozos gruesos de verduras y una fuente de papas sancochadas, huevos y quesos de la localidad. Este fue un regalo de bienvenida muy bien recibido, luego de haber terminado la avena con pan que es el desayuno que generalmente tenemos todas las mañanas. Después de una extensa despedida, partimos hacia el centro religioso y ceremonial en Pomacocha.

Durante la primera mitad del día El Gran Camino Inca estaba por debajo de la moderna carretera hasta antes del río Vischongo, el mismo que cruzamos después del almuerzo. Desde este punto empezamos a ascender hacia Patahuasi, tomando la carretera transversal Inca que viene de la costa. Este tramo es el mismo que tomamos el año pasado en una de las expediciones desde Vilcashuamán hacia Huaytará, pero en dirección contraria. Llegamos a Pomacocha desde la parte alta por lo que disfrutamos de increíbles vistas de este importante sitio inca que se encuentra junto a un lago azul bordeado por una muralla inca que se extiende casi 300 metros.

Armamos el campamento junto al lago en donde además se encontraban acampando cuarenta estudiantes holandeses. Ellos estaban en un viaje escolar, realizando trabajos con niños de la calle en las cercanías de Ayacucho y habían venido a Pomacocha para aprender sobre la cultura y la historia de la región. Tuvimos un poco más de ruido y personas frente a lo que hemos estado acostumbrados recientemente, sin embargo, por una razón de este tipo da ganas de compartir un lugar tan hermoso.

John Leivers
Andean Explorer
The Great Inca Trail Team
 

The remains of a triple jam doorway at Pomacocha.
The view of the lake at Pomacocha
The Inca Bath at Pomacocha
The destroyed remains of the main temple at Pomacocha

Day 107 - Vilcashuaman Bound!

After the Inca Pachacutec conquered the Chanka, they established Vilcashuaman as a major administrative center in the heart of their enemy’s territory. Pomacocha complimented Vilcashuaman as the many religious temples do around Cusco. Pomacocha also serves as an entry to Vilcashuaman from the transversal Inca road that connects to the coast from Huaytara to Chincha, an important route of pilgrimage and conquest east. Certain people had to carry out specific religious duties before undertaking thier work in the Inca city.

The Inca stonework and architecture at Pomacocha are some of the very best, with many similarities to Machu Picchu. It’s said that Pachacutec was the responsible for the building of both during the second part of the 15th century. It was one of the most important temples, alongside one of the most important of Inca cities. Passing through Pomacocha before our arrival to Vilcashuaman was a prudent order to the expedition.

Our arrival to Vilcashuaman also marks Peruvian Independence Day tomorrow and a weekend of festivities known as “Vilcas Raymi” a smaller version of the “Inti Raymi” festival at Cusco. It’s going to be two days of music, chaski races and celebration of the Inca culture and Peru.

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

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Día 107 – En ruta a Vilcashuaman!

Una vez que Pachacútec conquistó la cultura Chanka, el Inca estableció un centro administrativo importante en el corazón del territorio de sus enemigos llamado Vilcashuamán. Igual que muchos templos religiosos en esa región, Pomacocha complementó a Vilcashuamán, de la misma manera como sucedió alrededor de Cusco Sirvió también como una entrada a Vilcashuamán desde la carretera Inca transversal que conecta a la costa desde Huaytará hasta Chincha, una importante ruta de peregrinación y conquista del este. Algunas personas tenían que llevar a cabo ciertos deberes religiosos antes de realizar sus responsabilidades en la ciudad Inca.

El trabajo inca en las piedras y la arquitectura de Pomacocha es de las mejores, con muchas similitudes a las que se encuentran en Machu Picchu. Se dice que el Inca Pachacútec fue el responsable de la construcción de ambas ciudadelas durante la segunda parte del siglo XV. Pomacocha fue un templo importantísimo, junto a una de las ciudades incas más significativas. Pasar por Pomacocha antes de llegar a Vilcashuamán fue una decisión trascendental en nuestra expedición

Nuestra llegada a Vilcashuamán se dio un día antes del Día de la Independencia del Perú. Por lo tanto este fin de semana estará lleno de celebraciones y de una festividad conocida como "Vilcas Raymi", una versión más pequeña del festival "Inti Raymi" en Cusco. Serán dos días de música, carreras de chasquis y celebración de la cultura Inca y peruana.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

The Inca sun temple in the plaza at Vilcashuaman

Day 108 - Running like Chaskis on Peru’s Independence Day

Today is the 196th anniversary of Peru’s Independence from Spain. A day when Peruvians of all colors, rural and urban and even a few adopted Peruvians like myself celebrate Peru! And what better way to celebrate than to have a Chaski race across the Andes on the Inca road...So that’s what we did.

Every year, during the Vilcas Raymi festival at Vilcahuaman, the municipality sponsors a Chaski race. The Chaskis were the relay runners that sprinted across an Empire with more than 20,000 miles of road. It was said that the Inca would receive shellfish alive and wrapped in seaweed to Cusco, carried by Chaskis more than 500 miles away. The Chaskis were part of the Inca road infrastructure, and the ones who knew it best.

So, after a night of festive libations, Flavio, Alipio, Tito, Cero and Myself gathered the required team of five, under the banner “Chaskis of Huilloq”, and entered the race. There were 18 teams, mostly all of who were local kids in their early 20’s that looked like marathon runners. Flavio and Alipio, having raced on the Inca Trail in Cusco before, we’re our only veterans. We all were nursing a hangover more than anything. But we had a reputation to uphold, our team was the one that showed up to the party after walking 1,500 miles on the Inca road as the Chaskis would have, albeit a lot slower. These kids looked fast though, and it was an 8-miles course at 12,000 feet, over entire mountains.

Alipio started out on the first stage, taking the lead for most of it before vomiting from exertion. Tito, a slightly overweight llamero in his forties took stage two, before having cramps and walking his mileage, losing any lead from Alipio. Cero took stage three, arriving in last place to stage four where I took over. I had a good 500 meters of sprinting before I just about passed out and started walking, accepting our position of being last to avoid a heart attack. I passed the stick to Flavio, who ran the final two miles stage, where an ambulance following picked me up, and tailed Flavio until the plaza at Vilcahuaman.

In the end, we got last place, upheld our manhood, kind of, and were reminded to never again race a twenty-year-old Andean marathon runner across the Andes...Viva Perú!

Nick Stanziano
Chief Explorer
SA Expeditions

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Día 108 – Corriendo como chasquis en el Día de la Independencia peruana.

Hoy es el 196 aniversario de la independencia del Perú. Un día en que todos los peruanos, con tez diferentes, que viven en lugares rurales o urbanos e incluso algunos adoptados como yo… ¡celebraremos! Y qué mejor manera de celebrar que ser parte de una carrera de chasquis a través de los Andes sobre la carretera Inca ... ¡Eso es lo que hicimos!

Cada año durante el festival de Vilcas Raymi en Vilcahuamán, el municipio patrocina una carrera de Chasquis. Los Chasquis eran los corredores del imperio que contaba con más de 32,000 kilómetros de carretera. Se decía que el Inca recibía mariscos vivos y envueltos en algas marinas en Cusco, transportados por los chasquis a más de 800 kilómetros de distancia. Los chasquis formaban parte de la infraestructura viaria de los incas, y eran los que conocían mejor que nadie estos importantes caminos.

Así que después de una noche festejando y bebiendo, Flavio, Alipio, Tito, Cero y yo formamos un equipo de cinco bajo el nombre de "Los chasquis de Huilloq" y entramos en la carrera. Habían 18 equipos, la mayoría formados por jóvenes del lugar de 20 años en promedio y quienes parecían corredores profesionales de maratón. Flavio y Alipio quienes anteriormente corrieron en el Camino Inca en Cusco eran sólo veteranos. Todos estábamos sobreponiéndonos a una resaca más que a nada. Pero teníamos una reputación que mantener. Nuestro equipo se estaba presentando luego de caminar 1.500 kilómetros en la carretera Inca como los chasquis solo que a menos velocidad. Estos jóvenes parecían rápidos, sin embargo, eran 12 kilómetros de carrera a 3,600 m.s.n.m sobre grandes montañas.

Alipio comenzó como primer relevo, tomando la delantera por la mayoría del tramo que le correspondía, antes de vomitar por el esfuerzo. Tito, un llamero con un poco de sobrepeso y de unos cuarenta años, tomó el segundo relevo, antes de tener calambres y caminar lo que restaba del tramo, perdiendo cualquier ventaja que Alipio había obtenido. Cero tomó el tercer relevo, llegando en el último lugar al relevo que me tocaba. Tomé el control y tuve unos 500 metros buenos de trote, antes de que casi me desmayara por lo que tuve que empezar a caminar, aceptando nuestra posición como los últimos en la carrera para evitar un ataque al corazón. Pasé el bastón a Flavio, que corrió la última etapa de 3 kilómetros, para que luego una ambulancia me recoja, y jale a Flavio hasta la plaza de Vilcashuamán.

Al final, conseguimos el último lugar manteniendo nuestra virilidad, o algo así, y nos recordaron que no debíamos correr nunca más en una maratón andina con jóvenes de veinte años a través de los Andes... ¡Viva el Perú!

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Day 109 - The llamas and Valentin get their first acting role


Vilcas Raymi is an annual three-day festival that centers around an Inca reenactment in the main plaza at the Inca sun temple that is now topped with a Catholic Church. The terraces and stonework on the lower half is stunning, with similarities to the Koricancha, the most important of all sun temples in Cusco. The day is a significant production, with hundreds of locals dressed as Incas, drums, fires and a battle scene. The main plaza fills with a thousand spectators, mostly local tourists from nearby Ayacucho.


As we had twelve llamas grazing at the Ushnu nearby, the municipality decided they needed them for the show. And so it was, Valentin put on his Sunday’s best and brought the llamas onto the stage through the Inca warriors as a plaza full of people looked on. Valentin fit right in with the show, with his hand-woven poncho and traditional hat, proudly gazing into the horizon.


When the action started, the high Inca priest with his escorts took one llama to the ground for sacrifice. He then took a golden knife and began the sacrifice with a real llama heart on hand for effect. Our llama was all a bit confused on his acting role, before eventually being untied and reunited with his pack that had been looking upon this spectacle together with Valentin.


Nick Stanziano

SA Expeditions

Chief Explorer

 

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Día 109 - Las llamas y Valentín obtienen su primer papel como actores


Vilcas Raymi es un festival anual que dura tres días y escenifican la época incaica en el templo del sol que ahora tiene en la parte alta una Iglesia Católica. Las terrazas y cantería en la mitad inferior de las edificaciones son impresionantes, muy similares al Koricancha, el templo del sol más importante en Cusco. El día está lleno de mucho trabajo de producción, con cientos de personas vestidas como Incas, así como tambores, fuegos y una escena de batalla. La plaza principal se llena de mil espectadores, en su mayoría turistas locales que llegan de Ayacucho.

 

Nuestras doce llamas se estaban alimentando cerca al Ushnu y el municipio al verlas en el lugar decidió que las necesitaba para el show. Y así fue, Valentín vistió su mejor traje y llevó a las llamas al escenario a través de los guerreros Inca en la plaza que estaba llena de gente. Valentín encajaba perfectamente en el espectáculo, con un poncho hecho a mano y su sombrero tradicional, mirando con orgullo el horizonte.

 

Cuando el show comenzó, el Inca junto con su escolta llevó una llama al suelo para el sacrificio. Luego tomó un cuchillo de oro y comenzó el sacrificio con un verdadero corazón de llama en la mano para hacer más real la actuación. Nuestra llama estaba un poco confundida cumpliendo el papel actoral, antes de ser eventualmente desatada y reunida con las demás llamas que habían estado contemplando el espectáculo junto a Valentín.

 

Nick Stanziano

Jefe Explorador

SA Expeditions

 

The Inca priest lifting a real heat with our llama acting as the sacrificial llama
The reenactment at Vilcas Raymi

Day 110 - Time to get back to work

After two days of Chaski races, reenactments, concerts and even dancing to big brass bands in the plaza, it was time to get back to work and commence our last three-week push to Cusco on the Great Inca Trail. The Inca road from Vilcashuaman goes east to Cusco, after following a mostly southern trajectory for the last 1,500 miles.

Our journey from here heads towards the Pampas river where we will pass into the Apurimac region which neighbors Cusco. Today we walked the same Inca road that we traversed two days ago in the Chaski race, making it to Pujas at the start of the decent to the pampas. From here we drop 3,000 feet tomorrow morning before crossing the river with the llamas and no bridge.

Let’s hope the water is not too high…

Nick Stanziano

SA Expeditions

Chief Explorer

 

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Día 110 - Hora de volver al trabajo

Después de dos días de carreras de chasquis, escenificaciones, conciertos e incluso bailar junto a grandes grupos de música en la plaza, era hora de volver al trabajo y comenzar nuestro último tramo del viaje de tres semanas en dirección a Cusco sobre El Gran Camino Inca. El camino inca de Vilcashuamán va hacia el este y luego sigue una trayectoria al sur de los últimos 2,400 kilómetros que llegan finalmente a Cusco.

Nuestro viaje desde este punto va en dirección al río Pampas por donde entraremos al departamento de Apurímac. Hoy hemos recorrido la misma carretera inca que atravesamos hace dos días en la carrera de chasquis, llegando a Pujas antes del descenso hacia la pampa. Mañana por la mañana descenderemos 900 metros desde este punto antes de cruzar el río con las llamas y no sobre algún puente.

Esperemos que el agua no sea demasiado alta…

Nick Stanziano

Jefe Explorador

SA Expeditions

Camp at Pujas with the sun going down.
Dropping down to Pujas and eventually the Pampas river below.
The high pampa between Vilcashuaman and Pujas

Day 111 - Crossing the Pampas River

It’s been weeks of discussion on crossing the Pampas River. It’s the biggest crossing without a bridge in our four-month expedition. No bridge means the humans, animals and all our cargo need to cross on our backs, without being swept downstream. Were we not able to cross, it would be a four-day detour...We had to find a way.

We fought spines and cactus the entire way down the canyon from camp at Pujas, where we got to the banks of the river, lunched and considered next steps. John and I tested a few hundred meters of accessible river looking for the best place to cross, getting a full picture of what were up against. It was high, going up to my chest and being almost a foot taller than much of the rest of the team. Antonia and Fidel, the most recent llameros from Tanta couldn’t swim and the twelve llamas were not very taken to water. Along with our camp tents, sleeping bags, etc., we also had computers and telecommunications equipment that couldn’t be lost.

I took the tallest horse Sharon Ventanas across first with the most important cargo, arriving after a short swim in the middle, deepest section. Going back, we put Antonia, our llamera that can’t swim on our riding horse Aypate, before doing the same with Fidel, while John walked across with Flavio and Alipio. There was now only the llamas, Flavio and most of our cargo left on the other side. John, Flavio and I began to herd them across where they huddled halfway through in the rapids. John was pushing the bundle in chest deep water as I reached for the bells tied to the leader and began to pull from the other end. Right when we started to make progress, one llama jetted back to where we came from with Flavio chasing from behind down the playa.

Eventually we got 11 llamas across soaking all the cargo, and Flavio managed to catch and bring the escapee back to the shore. I had to put his cargo on my back as he was no longer going to carry, and we eventually herded him across after a brief swim. Although Flavio was still on the other side and one of the shortest in the group. I went mid-stream to the deep section below him by 15 feet, should the rapids take him down, which is exactly what they did. He lost his footing, went under, flailing his arms and gasping for air in a panic. After a swallow of water or two, he had arrived downstream to where I was, allowing me to grab him and walk to the other side. He was shaken, but okay and we had all crossed the Pampas river.

Nick Stanziano

SA Expeditions

Chief Explorer

 

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Día 111 - Cruzando el Río Pampas

En las últimas semanas se ha discutido sobre la posibilidad de cruzar el río Pampa, el cruce más largo y sin un puente en toda nuestra expedición de cuatro meses. Esta situación implica que tanto las personas, animales y los equipos cargados en nuestras espaldas deben llegar a la otra orilla sin ser barridos río abajo. Si no pudiéramos cruzar perderíamos cuatro días en un camino alterno… es por esto que teníamos que encontrar la manera de llegar al otro lado.

Desde el campamento en Pujas nos abrimos paso entre las espinas y cactus por todo el camino mientras atravesábamos el cañón para finalmente llegar a la orilla del río en donde almorzamos y reconsideramos los próximos pasos. John y yo entramos al río y probamos en unos cientos de metros la accesibilidad del mismo, buscando el mejor lugar para cruzar, teniendo un panorama completo de los factores en contra. El cauce era alto, el agua llegaba a mi pecho y era casi 30 centímetros más alto que gran parte del resto del equipo. Antonia y Fidel, los llameros que recientemente llegaron de Tanta, no saben nadar y las doce llamas no se veían muy entusiasmadas por cruzar. Además de tener nuestras tiendas de campamento, sacos de dormir y equipo de campamento también tenemos computadoras y equipos de telecomunicaciones que no se podían perder.

Tomé a Sharon Ventanas, el caballo más alto de nuestro equipo y cruzamos primero con la carga más importante, pasando por el centro del río y por la sección más profunda, después de un breve baño llegamos a la otra orilla. Regresamos a la orilla de donde partimos y subimos a Antonia, nuestra llamera que no sabe nadar, en el otro caballo, Aypate, antes de hacer lo mismo con Fidel, mientras John cruzaba caminando con Flavio y Alipio. Sólo quedaban las llamas, Flavio y la mayor parte de nuestra carga en el otro lado. John, Flavio y yo comenzamos a conducirlas y ellas decidieron amontonarse en medio camino, sobre la corriente más fuerte en dirección a la misma orilla de donde salieron. John las empujaba mientras yo con esfuerzo pude alcanzar las campanas atadas al cuello de la llama líder y así empecé a jalarla hacia el otro extremo. Justo cuando comenzamos a hacer progresos, una llama volvió al punto de inicio del cruce y Flavio tuvo que perseguirla desde abajo por la orilla.

Once llamas y la carga llegaron al otro lado, completamente mojados. Flavio logró atrapar y llevar a la llama fugitiva a la orilla. Tuve que colocar la carga que la llama llevaba en mi espalda, ya que se negada a cargarla. Finalmente atravesó el río después de un breve baño. Flavio, uno de los de menor altura del equipo, se encontraba todavía en el otro lado. Me acerqué a la sección profunda, un metro y medio más honda, para ayudar a Flavio por si la corriente lo jalaba río abajo. Y esto es exactamente lo que pasó, Flavio perdió el equilibrio, se hundió, agitando los brazos tratando de tomar aire preso del pánico. Después de un trago de agua (o dos) había llegado río abajo donde yo lo esperaba, permitiéndome agarrarlo para luego caminar hacia el otro lado. Estaba un poco sacudido, pero estaba bien... Todos, por fin, habíamos cruzado el río Pampas.

Nick Stanziano

Jefe Explorador

SA Expeditions

 

The llamas considering  crossing the Pampas River.

 

The drop down to the Pampas river from Pujas

 

Flavio considering the cross of the Pampas River.
Camp after crossing the Pampas, drying out blankets.

Day 112 - A Gringo Arrived to Manzanayocc

The Pampas river during Inca times was passable by a hanging bridge made of braided ichu grass at a place called Incachaca, a few miles downstream from our water crossing. During it’s time, the bridge crossed a distance of almost 200 feet, possibly one of the longest spans of any Inca hanging bridge. Today, we find only scant foundations of a stone colonial bridge that was built over the site sometime later.

From Incachaca, we climbed from the depths of the Pampas river, 3,000 feet up to the town of Manzanayocc. It was spiny, hot and straight up with a team of llamas and llameros who were struggling most of the way. At Manzanayocc, we were greeted by a small town of a hundred or so people who were amazed at the sight of our expedition arrival.

By their accounts, I was the first “gringo” to have ever passed through the village. They were nonetheless very friendly, bringing gifts of potato and fava beans and spending the sunset hours sharing stories and visiting our team in the rustic main plaza.

Nick Stanziano

SA Expeditions

Chief Explorer

 

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Día 112 – Un gringo llega a Manzanayocc

El río Pampas, en la época Incaica, podía ser cruzado por un puente colgante hecho a mano a base de hierba ichu trenzada en un lugar llamado Incachaca, ubicado algunos kilómetros río abajo desde el punto por donde cruzaremos hoy. En ese tiempo, el puente t

enía un largo de casi 60 metros, siendo posiblemente uno de los puentes colgantes más largos construidos a mano por los incas. Hoy se puede encontrar solo las bases de algún puente colonial de piedra construido un tiempo después.

Desde Incachaca, empezamos el ascenso desde las profundidades del río Pampa, a 900 metros hasta la ciudad de Manzanayocc. El camino presentaba gran cantidad de espinas, hacía mucho calor y por esto el equipo de llamas y llameros lucharon la mayor parte del camino. En Manzanayocc, fuimos recibidos por un centenar de personas que se sorprendieron al ver nuestra llegada.

Según los pobladores, soy el primer "gringo" que ha pasado por esta comunidad y a pesar de esto todos fueron muy amables. Nos entregaron de regalo patatas y frijoles y pasamos varias horas de la tarde mientras compartíamos historias mientras nos visitaban nuevos pobladores en la plaza rustica principal.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

The expedition team packing up and leaving camp at the Pampas river or our climb to Manzanayoq.

 

Climbing up from the Pampas river 3,000 feet to Manzanayoq.

Day 113 - Robert and Daisy Join Us for the Day

Manzanayocc turned out to be an excellent place to camp with friendly local and plentiful grass. In the morning, we were also joined by our friends Robert and Daisy, both of whom avid readers of this blog might remember as we met them earlier on the Great Inca Trail in Vilcabamba almost three months ago.

They are the trekking team, guidebook extraordinaires that have hiked thousands of miles in the Andes over many years. They are the authors of “Trekking in Ecuador” and “Trekking Peru” and most recently finished Footprints guidebook “Cusco and the Inca Heartland”. Their arrival was a welcome surprise, sharing a day of camaraderie with others who have experienced thousands of miles of hiking trails in the Andes.

Departing from Manzanayocc, we weaved up and down for most of the day, walking perpendicularly through a series of narrow valleys, arriving to the town of Rebelde Huayrana for camp. It was another eventful day of friendly locals and lots of local delicacies given as gifts in route.

Nick Stanziano

SA Expeditions

Chief Explorer

 

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Día 113 - Robert y Daisy se unen a nosotros por un día

Manzanayocc resultó ser un excelente lugar para acampar por que habían pobladores muy amables y abundantes pastizales. Por la mañana llegaron nuestros amigos Robert y Daisy, a quienes los ávidos lectores de este blog podrán recordar. Los conocimos anteriormente, hace tres meses, en El Gran Camino Inca de Vilcabamba.

Ellos son una pareja de viajeros caminantes, extraordinarios guías turísticos que han caminado miles de kilómetros por los andes durante muchos años. Son los autores de "Trekking in Ecuador" y "Trekking Peru" así como escritores de la guía "Cusco and the Inca Heartland". Su llegada fue una grata sorpresa y además durante el día compartimos con otras personas que transitado miles de kilómetros por senderos de los andes.

Partiendo de Manzanayocc, caminamos ascendiendo y descendiendo perpendicularmente por una serie de valles estrechos durante la mayor parte del día. Finalmente llegamos al pueblo Rebelde Huayrana en donde acamparemos. En este día nos entregaron muchas delicias locales mientras avanzábamos en la ruta y también conocimos a pobladores muy amables.

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Robert posing for a picture with an local marveling at our passing. 
Locals at the town of Rebelde Huayrana marveling at our camp tent with Valentine and Alipio.
The team eating mashua (a Andean tuber) gifted by a local in rebelde Huayrana. 

Day 114 - Arriving to Andahuaylas

We’ve completed our first five day stretch from Vilcashuaman, reaching the provincial capital of Andahuaylas. Vilcashuaman to Cusco is the last three-week section of our four-month journey along The Great Inca Trail. From here we resupply, and continue east to Abancay and eventually Cusco.

The trail from Rebelde Huayrana was hard to find in the morning with car roads and modern life mostly erasing it. By the afternoon, we encountered a decent trail that showed many signs of the Qhapaq Ñan until we reached Talavera, where urban life and the sprawl of Andahuaylas began. Bring on a hot shower!

Nick Stanziano

SA Expeditions

Chief Explorer

 

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Día 114 - Llegamos a Andahuaylas

Hemos llegado a la capital provincial de Andahuaylas, completando el primer tramo de cinco días desde Vilcashuamán. El tramo de Vilcashuamán a Cusco es el último de tres semanas de nuestro viaje de cuatro meses por El Gran Camino Inca. Aquí reabasteceremos y continuaremos hacia el este hasta Abancay, llegando eventualmente a Cusco.

El camino inca de Rebelde Huayrana fue difícil de encontrar ya que las carreteras y la vida moderna lo habían borrado casi en su totalidad. Por la tarde, encontramos un sendero decente que mostraba muchas señales del Qhapaq Ñan mientras llegábamos a Talavera, donde comenzó la vida urbana y la expansión de Andahuaylas. ¡Hora de tomar una ducha caliente!

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions

Day 115 - Turning our sights towards Cusco

A sense of finality has begun to seep into the expedition, what was for the past four months, a sense of perseverance and endurance looking ahead to a difficult journey. From today at Andahuaylas where we are taking a rest and resupply day, were exactly two weeks until our finish date of August 19th where we reach the Plaza de Armas in Cusco, and the very center of the entire Inca world.

In each our own way, John, Flavio, Alipio, Valentin and myself, are beginning a transition back to into a life that does not consist of walking all day, and nearly every day across the Andes on the Great Inca Trail from Cuenca to Cusco. We will be left with a few more bits of wisdom and a deeper appreciation of the complexity and massiveness of the Andes and its people.

In this spirit, I leave with a parting video of our crossing at the Pampas river a few days back captured on John’s GoPro.

Nick Stanziano

SA Expeditions

Chief Explorer

 

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Día 115 – En dirección a Cusco

El sentido de clausura ha comenzado a filtrarse dentro de todos los miembros de esta gran expedición, un cambio al sentido que logramos de perseverancia y resistencia mirando hacia adelante a un viaje difícil en los últimos cuatro meses. Hoy en Andahuaylas y desde en donde estamos tomando un día de descanso mientras aprovechamos en reabastecer el campamento, tenemos sólo dos semanas más para llegar a nuestra fecha final en este viaje, el 19 de agosto, donde llegaremos a la Plaza de Armas de Cusco, el centro del mundo incaico.

Para cada uno de nosotros, John, Flavio, Alipio, Valentín y yo, comienza una transición hacia una vida que no consiste en caminar todo y casi todos los días a través de los andes desde Cuenca a Cusco sobre El Gran Camino Inca. Viviremos con una gran experiencia, llena de conocimientos y una apreciación más profunda de la complejidad e importancia de los andes y su gente.

Con este espíritu, les dejaré con un video como parte de la despedida de esta gran expedición capturado por la GoPro de John, un video del día que nos tocó cruzar el río Pampas.  

Nick Stanziano
Jefe Explorador
SA Expeditions